Brown: Britse troepen zijn goed bewapend

Premier Gordon Brown heeft gisteren in het Lagerhuis verwijten van de oppositie van de hand gewezen dat de Britse troepen in Afghanistan onvoldoende zouden zijn uitgerust om het effectief op te kunnen nemen tegen de Talibaan.

Volgens de premier beschikken de militairen juist over de beste uitrusting in veertig jaar. Ook was er geen tekort aan helikopters, zei hij. Het aantal was met 60 procent gestegen ten opzichte van 2006, toen de missie in de Afghaanse provincie Helmand begon.

De oppositie had de regering overladen met verwijten naar aanleiding van de dood van acht Britten binnen een etmaal eind vorige week. Eerder deze maand waren ook al zeven militairen gesneuveld, waardoor het totale Britse dodental in Afghanistan nu op 184 staat. Vandaag zouden de kisten met de acht lichamen naar Groot-Brittannië worden overgevlogen.

De premier bestreed eveneens dat de Britten niet over voldoende troepen in Afghanistan beschikken. Volgens hem zijn die toereikend voor de lopende operaties. De Conservatieven hielden de regering echter voor, dat de chef van de landmacht, generaal Richard Dannatt, eerder had aangedrongen op het sturen van nog eens 2.000 man. Het Britse contingent omvat op het ogenblik 9.000 man. Daarbij zijn inbegrepen 700 man, die door de regering ter beschikking zijn gesteld om de Afghaanse presidentsverkiezingen van volgende maand in goede banen te helpen leiden. Deze eenheden zouden daarna terugkeren.

Dagblad The Guardian meldde vanmorgen dat Brown de Afghaanse president Hamid Karzai heeft verzocht meer Afghaanse troepen naar de zuidelijke provincie Helmand te sturen. Daar hebben de Britten, gesteund door Amerikaanse troepen en materieel, een offensief tegen de Talibaan ingezet.

Intussen spoorde de Liberaal-Democratische oud-minister van Buitenlandse Zaken, David Owen, de regering gisteren aan een sterkere figuur in het kabinet aan te stellen om de militaire inspanningen te coördineren. De vorige maand benoemde minister van Defensie, Bob Ainsworth, zien velen als een lichtgewicht.