Wereldrecord hardrijden op stoom

Britten proberen in Amerika het ruim honderd jaar oude stoomsnelheidsrecord te breken met een moderne, snelle stoomwagen, de Steam Car.

De stoomwagen die een recordpoging doet met 140 liter water lijkt een kruising tussen straaljager en locomotief. (Foto Steamcar) Steamcar

Als alles volgens plan gaat wordt dezer dagen het wereldrecord hardrijden voor stoomvoertuigen scherper gesteld. Een Brits team verblijft in de Verenigde Staten voor een recordpoging op het Rogers Dry Lake Bed bij de luchtmachtbasis Edwards in Californië.

Het bestaande wereldrecord van 205 km per uur is ruim een eeuw oud. Het is in 1906 gevestigd door de Amerikaanse coureur Fred Marriott en was enkele jaren het absolute record voor gemotoriseerde voertuigen. In 1985 reed de Amerikaan Bob Barber op het drooggevallen Lake Bonneville iets harder dan 234 km per uur aan boord van de Steamin’ Demon (hij had een hogere snelheid in gedachten maar verloor onderweg een portier). Deze prestatie is niet erkend door de Fédération Internationale de l’Automobile (FIA), die hierover gaat. Om discussies voor te zijn wil het Britse team ook deze snelheid overtreffen. De wagen die ze hebben gebouwd heeft een verwachte topsnelheid van 274 km per uur.

Deze British Steam Car is een dreigend gevaarte, zo op het oog een kruising tussen een locomotief en een straaljager. Zwart van kleur, zeven meter en 66 cm lang, en hij maakt oorverdovende herrie. Dat laatste is gebleken tijdens tests in Engeland, waarvan video’s te vinden zijn op de website van het project. Drie ton weegt de British Steam Car, inclusief de drie kilometer aan buizen en pijpen waar de makers over opsnijden. Om water te verhitten tot stoom van 400 graden is er 60 liter propaangas aan boord. Dat is de eigenlijke brandstof – geen kolen dus. Daarnaast 140 liter water, dat erdoorheen wordt gejaagd met 40 liter per minuut. Als de Steam Car rijdt, komt er altijd een geweldige pluim condens uit zijn uitlaat. Het vehikel heeft geen versnellingen. Anders gezegd: hij rijdt altijd in de hoogste versnelling. Het is een eigenschap van de stoommachine dat hij bij een laag toerental kan blijven draaien. Zonder versnellingsbak bespaar je een hoop kilo’s. Wel trekt hij daardoor heel langzaam op en heeft hij anderhalve minuut en zo’n vier kilometer nodig om de topsnelheid te bereiken. In een minuut of drie moet het straks gebeuren: optrekken over vier kilometer, anderhalve kilometer de snelheid vasthouden en weer vier kilometer remmen. Dan het voertuig omdraaien, bijtanken en nog een keer rijden. De reglementen zeggen dat binnen het uur in twee richtingen moet worden gereden en dat de gemeten snelheden worden gemiddeld. Dit om effecten van helling en wind op te heffen. Wat moet je verder met stoom aangedreven wagens? De auto van Barber in 1985 was een nazaat van stoombussen die in Californië werden ontwikkeld in de hoop op milieuvriendelijker vervoer. Dat project faalde. Het Britse team wil vooral het record. En zegt ook de autotechniek verder te willen brengen, maar de kans dat je daar met een opgevoerde stoomlocomotief aan bijdraagt is in de 21ste eeuw niet zo groot meer.

Meer over racen met stoom, stoom, stoom: www.steamcar.co.uk

    • Herbert Blankesteijn