Vier medewerkers van Rio Tinto in China vast voor spionage

De Australische Rio Tinto-topman Stern Hu en drie leden van zijn lokale staf zijn door de Chinese autoriteiten gearresteerd op beschuldiging van spionage. De vier stafleden van de Chinese vestiging van de Brits-Australische mijnbouwgigant zouden, volgens Chinese staatsmedia, Chinese toplieden van staalbedrijven hebben omgekocht om geheime informatie te vergaren over de positie van China bij onderhandelingen over ijzerertsprijzen.

De vier medewerkers van Rio, de derde grootste mijnbouwonderneming ter wereld, werden afgelopen zondag reeds gearresteerd. Rio Tinto is momenteel mede namens het Australische Billiton en het Braziliaanse Vale, in onderhandeling met Chinese staalfabrieken. China zet de ijzerertsleveranciers onder druk om de prijzen te verlagen, na een reeks van jaren waarin de prijzen omhoog zijn gegaan. De communistische regering beschouwt de staalsector als een strategische industrie en behandelt daarom een groot aantal economische gegevens als staatsgeheimen. De maximum straf voor spionage is levenslange gevangenisstraf.

Analisten zeggen in de Australische krant The Sydney Morning Herald dat de arrestatie van de Rio Tinto medewerkers niet los kan worden gezien van het afhaken door Rio bij een eerder overeengekomen samengaan met het Chinese mijnbouwbedrijf Chinalco.

Een woordvoerder van Rio Tinto in Melbourne heeft met „verbazing en bezorgdheid” gereageerd op de arrestaties. „We zijn ons niet bewust van enig bewijs dat deze beschuldigingen schraagt.”

De Australische premier Rudd verklaarde vanuit Italië, waar hij de G8 bijwoont, dat zijn regering de kwestie „stap voor stap” wil bekijken. (AP, Reuters)