Sprinter Cavendish belt nog even voor de finish

Mark Cavendish behaalde twee etappezeges in drie Tourdagen. Oud-sprinter Erik Zabel rekent de renner van het Britse eiland Man tot de beste drie sprinters in de Tourhistorie.

Achteloos ‘telefonerend’ met duim en wijsvinger kwam de oppermachtige Mark Cavendish gisteren voor de tweede keer deze Tour als eerste over de streep. Nieuwe co-sponsor, het telefoonbedrijf HTC, vandaar. Massasprint of afmaker na een ontsnapping met 25 renners, het lijkt Cavendish niet uit te maken. Na drie dagen is hij op de helft van zijn aantal ritzeges van vorig jaar. In zijn groene trui stond Cav geroutineerd de pers te woord. Fiets tegen een hek, met op de stuurbuis een tekening van een wulpse vrouw gehuld in een Britse vlag.

„Ik plaats Mark op één lijn met André Darrigade en Mario Cipollini”, zegt Erik Zabel. „Die drie zijn voor mij de grootste sprinters in de Tourhistorie.” De vorig jaar gestopte Duitser, zes keer winnaar van het puntenklassement, gidst Cavendish de eerste dagen door de Tour vanuit een voor het peloton uitrijdende ploegwagen. Om aan de finish bewonderend toe te kijken. „Hij is pas 23 jaar maar nu al bezig zijn eigen legende te schrijven. Cannonball Cav.”

Cavendish, dit seizoen winnaar van de klassieker Milaan-Sanremo, is voor sponsors veel meer dan een winnende sprinter of kanshebber voor de groene trui. „Wij hebben vorig jaar de Tour niet gewonnen, maar wel veel meer publiciteit gescoord dan CSC met winnaar Sastre”, glundert Columbia-manager Bob Stapleton. „Twintig keer op het podium, waarde 15 miljoen euro aan tv-minuten”, rekent de Amerikaanse zakenman, die de wielerploeg eind 2007 overnam van T-Mobile met Cavendish als belangrijkste onderpand.

Is de van het eiland Man afkomstige Brit een grotere Tourster dan klassementstoppers als Sastre? Stapleton: „Mark spreekt een jonger publiek aan. Sastre is al enige jaren on the top of his game, Mark zit nog in een stijgende lijn. En niet te vergeten: Mark bedient de Engelstalige markt perfect.”

Het profwielrennen, dat na het afhaken van grote sponsors als T-Mobile en CSC financieel zware tijden doormaakt, aast op nieuwe markten. Groot-Brittannië is daarbij nog vrijwel onontgonnen gebied. Na Tom Simpson, die in de Tour van 1967 op de Mont Ventoux bezweek aan een combinatie van hitte en stimulerende middelen, groeiden tot tien jaar geleden slechts uitzonderingen als Chris Boardman en David Millar uit tot toppers. Recente successen op de baan, waar Groot-Brittannië het sterkste land ter wereld is, druppelden maar langzaam door op de weg. In deze Tour rijden maar vier Britten: Cavendish, Millar, Bradley Wiggins (beiden Garmin) en Charles Wegelius (Silence-Lotto).

Stapleton: „Het is een zeer interessante markt. Fietsen wordt nu in Groot-Brittannië gepromoot als onderdeel van een gezonde levensstijl. De regering stimuleert de aanschaf van fietsen. Toch was het geen opzet om met Cavendish een nieuwe markt aan te boren. Wij beoordelen onze talenten op hun merites, niet op hun paspoort.”

In de jaren negentig hadden renners als Lance Armstrong in Amerika en Jan Ullrich en Erik Zabel in Duitsland een grote invloed op de fietsindustrie. Het Amerikaanse merk Trek brak door, en ook in Duitsland werden miljoenen extra fietsen met toebehoren verkocht. Zabel: „Er ontstaat dan een hele industrie om je heen. Jan en ik hebben in Duitsland precies hetzelfde meegemaakt als Cavendish nu in Groot-Brittannië. Het gaat om duizenden mensen, miljoenen euro’s. Dat geeft extra verantwoordelijkheid. Ik denk dat Mark de druk aan kan.”

Volgens Stapleton heeft de sprintbom nu al grote betekenis voor de Britse fietsindustrie. „Je ziet nu dat het wielrennen op de weg booming is in Groot-Brittannië. Sport heeft persoonlijkheden nodig die tot de verbeelding spreken. Mark beantwoordt daar perfect aan: jong, uitgesproken mening en een pure winnaar.”

Ook Millar (32) is overtuigd van het Cavendish-effect. „Er breken interessante tijden aan voor het Britse wielrennen. Ook door de successen op de baan is de sport enorm populair aan het worden. Volgend jaar komt Sky met een profploeg, die direct bij de grootste ploegen wil horen.” De nieuwe Britse ploeg krijgt van de sponsorende tv-zender BSkyB een budget van 11 miljoen euro en zal voor komend seizoen 25 toprenners contracteren. De ploeg zal worden geleid door David Brailsford, de man achter de Britse baansuccessen en de jeugdopleiding van onder anderen Cavendish. „He’s a genius”, zegt Millar.

Doelstelling van Brailsford is een Britse Tourzege in 2014. Maar met welke renners? „Ik blijf komend seizoen in elk geval nog bij Garmin”, zegt Millar. Ook zijn ploeggenoot Wiggins ligt nog vast. „Dan moet Sky maar beginnen met Cavendish te contracteren.”

Stapleton peinst er niet over zijn kopman te laten gaan. „Mark groeit snel uit boven de Britse markt. Hij is een internationale ster en heeft wereldwijd zijn waarde. Zoals onze ploeg talent uit alle landen haalt en onze sponsors wereldwijd opereren. Hij blijft bij ons voor zover ik in de toekomst kan kijken. Het merk Cavendish doet het geweldig, ook zonder Britse vlag.” De stuurbuis van de fiets van zijn kopman had de manager waarschijnlijk niet gezien.

Bekijk de deelnemerslijst van de Tour en lees kort na elke etappe een verslag op nrc.nl/tour

    • Maarten Scholten