Luchtvaart klopt aan bij belegger

Voor sommige Europese luchtvaartmaatschappijen zal de zwakke kasstroom niet volstaan om de zware kapitaaluitgaven te financieren. Aandelenemissies kunnen ertoe bijdragen dat ze de eindjes toch aan elkaar kunnen knopen. Air France heeft al converteerbare obligaties ter waarde van 660 miljoen euro uitgegeven, en Lufhansa en British Airways (BA) zouden dat voorbeeld snel kunnen volgen.

Lufthansa maakt misschien een sterke indruk, met 5,2 miljard euro in kas eind maart. Maar de Duitse luchtvaartmaatschappij wil de komende drie jaar 8 miljard euro uitgeven aan nieuwe vliegtuigen en overnames, waaronder die van de rest van de Britse maatschappij BMI. Zij wil ook een minimum van 2,5 miljard euro in contanten achter de hand houden.

Laten we ervan uitgaan dat de uitgaven evenredig worden verdeeld en er gebruik wordt gemaakt van het bestaande kastegoed. Dat leidt tot een jaarlijks tekort van minstens 1,8 miljard euro, als Lufthansa vasthoudt aan zijn programma. De organische groei zal die kloof niet kunnen overbruggen. Dit jaar zou het concern ongeveer 500 miljoen euro tekort kunnen komen, aldus schattingen van analisten.

De luchtvaartmaatschappij is deze week in actie gekomen om de kwestie op de korte termijn op te lossen, door de uitgifte van 750 miljoen euro aan obligaties. Maar dat heeft de brutoschuld doen oplopen naar 5,9 miljard euro, ofwel 3,8 maal de winst. Volgens kredietbeoordelaar Moody’s moet de koers-winstverhouding onder de 3,5 liggen, wil de luchtvaartmaatschappij haar hoge kredietstatus kunnen behouden.

Een aandelenuitgifte zou een mogelijke neerwaartse herziening kunnen voorkomen. Lufthansa heeft al eerder een dergelijk beroep op de aandeelhouders gedaan, door in 2004 voor 750 miljoen euro aan aandelen te verkopen, toen de noodzaak niet zo groot was als nu. Maar hoeveel het concern nu kan ophalen, hangt af van zijn vermogen om verdere bezuinigingen door te voeren.

De bestedingsplannen van BA zijn minder ambitieus. De Britse luchtvaartmaatschappij heeft leren leven met (tijdelijke) afwaarderingen van de kredietstatus. Maar de brutoschuld van het concern kon aan het einde van dit boekjaar wel eens zijn toegenomen tot bijna acht maal de winst – en dat is nog zonder rekening te hebben gehouden met pogingen om het gat van 3 miljard pond bij het pensioenfonds te dichten. BA zal binnenkort net zo veel vreemd vermogen op zijn balans hebben als de bedrijven die in de hoogtijdagen van de kredietmarkten werden opgekocht met geleend geld.

BA zou de druk kunnen verlichten door te fuseren met het Spaanse Iberia, dat een netto kasoverschot heeft van 1,6 miljard euro. Maar er zit wel een addertje onder het gras. De Spanjaarden zijn benauwd voor de problemen bij het pensioenfonds. Als BA wil profiteren van de synergievoordelen van een samengaan, moeten zijn beleggers waarschijnlijk eerst de balans repareren.

Maar de aandeelhouders zullen zich niet makkelijk laten paaien. Voordat zij meer geld op tafel leggen, zullen ze ervan overtuigd moeten worden dat iedere mogelijke bezuiniging is doorgevoerd, en dat iedere cent die aan kapitaaluitgaven wordt besteed, gerechtvaardigd is.

Fiona Maharg-Bravo