Ook het beste spel helpt Elena Dementjeva niet

In de langste halve finale voor vrouwen op Wimbledon ooit, versloeg Serena Williams gisteren Elena Dementjeva.

De Russin hoefde zich niet voor haar spel te schamen.

Elena Dementjeva tijdens haar partij tegen Serena Williams. (Foto AFP)
Aan de overkant van het net: Serena Willams. (Foto AFP) Serena Williams of the US plays against Russia's Elena Dementieva during a Women's Semi-Final match in the 2009 Wimbledon Tennis Championships at the All England Tennis Club, in southwest London, on July 2, 2009. AFP PHOTO/STEFAN WERMUTH/POOL
AFP

Elena Dementjeva is de Novak Djokovic van het vrouwentennis. Ze is, net als hij, de nummer vier van de wereld. En net als de Serviër staat ze al enige tijd in de schaduw van de grote drie. Bijna ongemerkt plaatste de Russin zich met Dinara Safina en de Williams-zusjes voor de halve finales op Wimbledon. Alsof iedereen dacht: die snijdt zichzelf vroeg of laat toch wel in de vingers.

Nog niet zo lang geleden gold Dementjeva als een choker. Iemand die een wedstrijd lang aan kop staat, maar in de allerlaatste game het heft uit handen geeft. In zo’n fase wilde de Russin nog wel eens dubbele fout op fout slaan. Tot frustratie van haar moeder en coach Vera, die als geen ander weet waartoe haar dochter in staat is. „Zij is mijn grootste steun”, vertelde Dementjeva enkele dagen voor haar halve finale tegen Serena Williams. „Ik voel me bevoorrecht dat ik haar aan mijn zijde heb.”

Ook gisteren moet Vera Dementjeva moeilijke momenten hebben doorgemaakt in de spelersbox. Want hoewel haar dochter een van haar beste wedstrijden ooit speelde – haar ‘gouden’ finale op de Olympische Spelen in Peking tegen Dinara Safina uitgezonderd – stapte zij toch als verliezer van de baan: 7-6, 5-7 en 6-8. ‘Een klassieker’, noemde de BBC-verslaggever het hoogstaande duel na afloop. En met 2 uur en 49 minuten bovendien de langste halve vrouwenfinale in het moderne tennistijdperk. Het zal moeilijk worden voor Williams om de match, qua schoonheid, te overtreffen in de eindstrijd tegen haar zus Venus. Die won gisteren met sprekende cijfers van de Russische ranglijstaanvoerder Safina: 6-1, 6-0.

Over alle gemiste kansen van Dementjeva zal nog lang worden nagepraat. Maar met name haar matchpoint, op 5-4 in de beslissende set, werd gisteren veelvuldig herhaald. Williams serveerde, verwerkte de return en liep naar het net. Dementjeva produceerde geen lob of forehand langs de lijn, maar besloot naar het lichaam van haar opponent te slaan. Williams, een tikkeltje verrast, kreeg nog net een volley over het net. Een paar goede services van de Amerikaanse deden de rest. „Wat mij bezielde weet ik niet”, zei Dementjeva na afloop. „Ik overzag de situatie, maar maakte toch de verkeerde keuze.”

Dat neemt niet weg dat moeder en dochter terug naar Moskou vliegen in de wetenschap dat zenuwen ditmaal geen spelbreker waren, zoals bij veel van haar andere halve finales op grandslams. Het was Serena Williams die op de cruciale momenten het beste uit zichzelf naar boven haalde, gaf Dementjeva toe. „We zijn beiden vechters. Maar op grandslams is Serena een klasse apart. Haar service deed vandaag niet onder voor die van Andy Roddick, en toch wist ik hem aardig te pareren. Dat we elkaar tot het uiterste testten, is voor mij belangrijker dan de uitkomst van de partij. Alleen door dit soort wedstrijden kun je jezelf verbeteren. En Serena is heus niet onverslaanbaar. Het kán. Op voorwaarde dat je over genoeg vechtlust en zelfvertrouwen beschikt.”

De winnares toonde na afloop veel respect voor Dementjeva. Ze bestreed dat zij het geluk aan haar kant had gehad – niet alleen met de netband op matchpoint, maar ook bij de Hawkeye-correctie met een breekpunt tegen in de tweede set. Maar ze gaf wel aan dat de uitkomst met evenveel recht in het voordeel van Dementjeva had kunnen uitpakken. „Elena speelde haar beste tennis vandaag; ze gaf geen centimeter toe. Ik moest in mijn diepste krochten graven om de overwinning veilig te stellen.”

Doordat de partij van haar zus Venus zo snel was afgelopen, kon Williams ook commentaar geven op de dramatische uitschakeling van de nummer één van de wereld, die nog altijd op haar eerste grandslamtitel wacht. Maar anders dan bij voorgaande gelegenheden – toen de mondiale nummer twee pochte dat zij op basis van haar tien grandslamtitels de rechtmatige ranglijstaanvoerder is – ontweek zij ditmaal het gevoelige onderwerp. Of het moet haar ontboezeming zijn op de vraag wat haar eerste woorden waren toen zij Venus zag. „Ik zei tegen Venus dat ze opvallend weinig rally’s had gespeeld”, antwoordde Williams met een spottend lachje. „En vervolgens dacht ik een aantal dingen die ik niet zal herhalen, omdat ze niet zo netjes zijn.”

In haar vierde Wimbledonfinale tegen Venus moet zij nog een tandje bijzetten, erkende Serena. Want hoewel haar service haar door moeilijke momenten heen sleepte tegen Dementjeva, belandde haar forehand regelmatig in het net. „Mijn forehand was vandaag in geen velden of wegen te bekennen”, grapte de Amerikaanse. „Ik denk dat hij – of beter zij – naar Hawaii is vertrokken. Laten we hopen dat ze op tijd terug is voor de finale.”