'Marvin Gaye en ik begrepen elkaar'

Leon Ware schreef nummers voor Marvin Gaye en Michael Jackson. Nu treedt hij op met een Nederlandse band. „Als Marvin nog leefde, mocht hij al mijn liedjes hebben.”

Leon Ware Foto Rien Zilvold Abcoude zanger Leon Ware - Foto Rien Zilvold Singer-songwriter Leon Ware brengt zijn ‘slijpsoul’ naar Nederlandse podia Zilvold, Rien

Het pad loopt langs een boerderij en een kleine boomgaard. De lucht boven het land trilt, op het erf ligt een hond. Uit de boerderij komen de lage tonen van een trombone, het droge tikken van drums. Hoog, verlokkend, soms breekbaar, zingt een stem: ‘Come live with me, angel’. Het is een klank die de smekende falset van Marvin Gaye in herinnering brengt.

Binnen, in de tot oefenruimte verbouwde stal, staat Leon Ware, de singer-songschrijver die ooit een belangrijk aandeel had in de geschiedenis van het Motown-label. Ware hoort niet bij de bekende namen, maar iedereen die van de muziek van Marvin Gaye en Michael Jackson houdt, kent zijn liedjes. Het was Ware die de nummers schreef voor Marvin Gaye’s succesvolle cd I Want You, uit 1976, en het was Ware die meerdere liedjes schreef voor de Jackson 5, en later Michael Jackson, zoals Jacksons hit I Want To Be Where You Are (1971). Onder zijn eigen naam maakte hij in 1976 bovendien de prachtig lp Musical Massage, die geldt als een van de klassiekers van de ‘slijpsoul’ uit de jaren zeventig.

En nu staat Ware met tien Nederlandse muzikanten in een oefenruimte in de Hollandse polder. Ware en de muzikanten repeteren voor een serie optredens, waarvan de eerste vanavond plaats heeft tijdens een Legends Of Motown-avond in Paradiso, Amsterdam. Keyboardspeler Wiboud Burkens, de andere muzikanten en de drie zangers, zijn in het dagelijks leven sessiemuzikant (onder meer bij Alain Clark, en Candy Dulfer), en vormen gezamenlijk de soulband Liquid Spirits. In 2001 speelden ze voor het eerst samen met Ware, tijdens een avond in Paradiso, en dat beviel zo goed dat Burkens samen met Ware een liedje schreef. Melodies gezongen door Ware, verscheen vorig jaar op de tweede cd van Liquid Spirits, Music.

Na de repetitie eten de muzikanten Thaise curry op het erf. Leon Ware gaat zitten onder een boom, en vertelt over zijn veertig-jarige carrière als pianist/zanger/liedjesschrijver. De inmiddels 69-jarige Ware blijkt een milde man die graag filosofeert over ouder worden, de heilige daad van voortplanting, en de nadelen van tv-programma’s als Idols (‘Je kunt alleen maar ster worden door keihard te werken’). Hij drinkt wijn en rookt een pijpje wiet („Toen ik tien jaar geleden voor het eerst in Amsterdam kwam, was ik chagrijnig dat ik deze plaats pas zo laat in mijn leven ontdekt heb’).

Hij schrijft nog altijd nieuwe nummers – voor John Legend en Maxwell, en treedt de laatste jaren meer op dan ooit, omdat ‘de kinderen volwassen zijn’. Zijn oude composities werden in de jaren negentig herontdekt, mede doordat ze in veel rapnummers als sample werden gebruikt, door onder anderen Tupac en Ice Cube. Een aantal van die liedjes, als I Want You en Inside My Love, met de onweerstaanbaar glijerige arrangementen van violen en murmelende koortjes, nam hij destijds samen op met Marvin Gaye voor de lp I Want You – het resultaat van een van de merkwaardigste transacties uit de Motown-geschiedenis. Want Leon Ware had het album I Want You eigenlijk geschreven voor zichzelf. Maar Gaye hoorde de demo’s en vroeg of hij de lp als geheel kon overnemen, dan mocht Ware de lp produceren.

Heeft hij daar ooit spijt van gehad? „Spijt? Ik mag alleen maar hopen dat jij in je leven ooit zo kunt samenwerken als ik met Marvin deed. Als hij nog leefde mocht hij al mijn nummers hebben. In de studio hoefden we niets te zeggen, we begrepen elkaar vanzelf. Ik wou dat ik mijn volgende lp, Musical Massage, ook aan hem had gegeven. Want die wilde hij! Maar ik was nijdig omdat Motown mij niet in de beslissing had gekend. Toen heb ik mijn hakken in het zand gezet. Helaas. Want het gevolg was natuurlijk dat Motown geen enkele promotie voor m’n lp deed.”

Ware maakte Michael Jackson, mee toen die nog een kind was, in de studio met producer Hal Davis. Vorige week donderdag werd Ware gebeld door mensen die vroegen wat hij voelde bij de dood van zijn vroegere zanger. „Wat ik antwoordde? Dat ik waarschijnlijk iets anders voelde dan zij. Dat ik natuurlijk ook volschiet bij de gedachte dat hij er niet meer is. Maar dat ik het vooral positief zie. Ik denk aan Michaels muziek en voel liefde. Want muziek is liefde die je met mensen deelt. Zo zie ik mijn eigen muziek ook.”

Liquid Spirits en Leon Ware treden op: 3/7 Paradiso, Amsterdam; 10/7 Paard, Den Haag. De cd Music van Liquid Spirits is verschenen bij Kindred Spirits.

    • Hester Carvalho