Wie gaat het Federer nou lastig maken?

Robin Söderling sloeg een paar weken geleden Rafael Nadal uit Roland Garros.

Maar Roger Federer bleek gisteren op Wimbledon een te grote horde.

De verwachtingen waren vooraf hooggespannen. Kon Robin Söderling het Roger Federer moeilijk maken in de vierde ronde van Wimbledon? Sinds de Zweedse tennisser een paar weken geleden Rafael Nadal versloeg op zijn weg naar de eindstrijd van Roland Garros – die hij in een driesetter van Federer verloor – staat Söderling bekend als een reuzendoder. En als je een gravelkoning op zijn geliefde ondergrond kunt verslaan, waarom dan geen graskoning?

Dat laatste bleek gisteren een te moeilijke opgave. Want hoewel Söderling aardig partij bood tegen de man die Wimbledon deze eeuw vijf keer op zijn naam schreef, zat een verrassing er geen moment in. Federer won de wedstrijd na een kleine twee uur spelen met 6-4, 7-6 en 7-6. Hij komt nu uit tegen Ivo Karlovic, die in een enerverende viersetter Fernando Verdasco opzij zette. „I like to beat this guy, zei Federer over de lange Kroaat. „Hij maakt het ons allemaal moeilijk om te winnen.”

Federer heeft dit jaar nog weinig tegenstand ondervonden op Wimbledon. Hij won zijn eerste twee wedstrijden van Yen-Hsun Lu en Guillermo Garcia-Lopez in straight sets en had alleen tijdens zijn partij tegen de taaie Duitser Philipp Kohlschreiber een kleine terugval. Alsof de machine even haperde, verloor hij zijn derde set via een tiebreak, maar daarna gaf de Zwitser vol gas: 6-1. Op de vraag of het geen probleem was dat hij zo weinig tegenstand kreeg, gaf de nummer twee van de wereld een wat cryptisch antwoord: „Nee, iedere speler heeft geheime kwaliteiten. Dat er weinig over wordt gesproken, wil nog niet zeggen dat ze niet bestaan.”

Over de kwaliteiten van Federer werd de afgelopen jaren niet getwist. Maar sinds de Zwitser deze maand voor de eerste keer Roland Garros won, heeft hij weer het ongenaakbare over zich dat hem voor de opkomst van kwelgeest Nadal zo typeerde. Fed Express loopt met zelfverzekerde tred over de baan, serveert beter dan ooit en doet zonder morren een beroep op het hawkeye-systeem dat hij lang zo verfoeide. „Ik voel me erg rustig op de baan”, zei hij na zijn match tegen Söderling. „De paniekaanvallen van een half jaar geleden zijn verdwenen. Toen voelde ik mij niet meer altijd op mijn gemak. Soms wist ik gewoon niet meer hoe ik moest spelen.”

Dezer dagen kan bijna niets Federer uit zijn evenwicht brengen. Of het moeten de hoge verwachtingen van de Britse pers zijn ten aanzien van publiekslieveling Andy Murray. Vorige week deed Federer al zijn best om de prestaties van de Schot te bagatelliseren met zijn opmerking dat deze „later tot bloei was gekomen dan verwacht”. En ook gisteren reageerde hij wrevelig op de vraag of hij blij is dat dit jaar niet alle ogen op hem gericht zijn. „Andy en ik spelen op andere dagen, dus ik zie het probleem niet. Maar het maakt mij ook niet uit: ik concentreer me op mijn eigen spel.”

Söderling concludeerde na afloop dat hij beter had verdiend dan een driesetter als uitgeleide. Weliswaar wist hij nog nooit een partij van Federer te winnen, maar hij schoof voor zijn gevoel toch langzaam op in diens richting. „Als we een marathon hadden gespeeld, had ik makkelijk van hem gewonnen”, zei hij zonder spoor van ironie. „Ik ben een sterke vent, sterker dan Roger.”

De Zweed durfde niet te voorspellen of Federer dit jaar in Londen het grandslamrecord van Pete Sampras zal breken. „Roger is favoriet, maar er zitten nog veel sterke spelers in het toernooi. Hij zal zijn beste tennis moeten laten zien. Niet één keer, maar elke keer weer.”

Ook de meester zelf leek – zijn herwonnen zelfvertrouwen ten spijt– niet gerust op een goede afloop. „De ranglijst vertelt niet het hele verhaal”, was zijn antwoord op de vraag hoe het kan dat een groot kampioen wordt bevangen door twijfel. „Ook buiten de top-10 lopen veel goede spelers rond. Dus voor je het weet glij je naar beneden. En zie dan nog maar eens uit dat gat te komen.”

Bekijk hoogtepunten van de partij op wimbledon.org