Serveren - en een volley indien nodig

Ivo Karlovic wist met zijn machtige service de laatste acht op Wimbledon te bereiken. Kan hij nu ook Roger Federer de voet dwars zetten?

Ivo Karlovic is een van de meest besproken spelers op Wimbledon. De Kroaat (30) wordt bewierookt én verguisd. „Karlovic tennist niet, hij serveert”, is een veelgehoorde opvatting – iets waar hij zelf trouwens niet wakker van ligt.

In zijn viersetter tegen de Spanjaard Fernando Verdasco (7-6, 6-7, 6-3 en 7-6) sloeg hij gisteren 25 aces. Daarmee staat de teller na vier wedstrijden op 127, 22 meer dan servicekanon Andy Roddick. Voor een speler als Karlovic is dat aantal aan de lage kant, want tegen de Australiër Lleyton Hewitt produceerde hij er op Roland Garros eerder deze maand 55. Zijn tegenstanders op Wimbledon wisten nog geen breekkans te benutten. Als ze er al een afdwongen, want de laatste drie partijen kreeg Karlovic, als 22ste geplaatst, er niet een tegen.

In 2003 verbaasde hij velen door als nummer 203 van de wereld titelverdediger Hewitt te verslaan in de eerste ronde van Wimbledon. Zes jaar later is zijn backhand nog altijd shaky en ook fysiek is hij niet in topvorm. Maar de spelers die hij op zijn weg naar de kwartfinales versloeg zijn niet de minsten. „Ik heb de laatste maanden flink geoefend op mijn service”, liet de Kroaat na zijn enerverende viersetter tegen Verdasco weten. „Daardoor gaan mijn percentages nog steeds omhoog.”

Boos wordt Karlovic niet als mensen concluderen dat hij alleen maar kan serveren. „Want daarmee zeggen ze eigenlijk dat ik een genie ben”, riposteerde hij na afloop van zijn partij tegen de Fransman Jo-Wilfried Tsonga in de derde ronde. „Hoe noem je het anders als iemand met één soort slag een tennispartij wint?” Ook zijn fans vinden het oneerlijk dat zijn service zo’n ondergewaardeerde slag is. Volgens hen komt dat doordat het de enige slag is waarbij een bal wordt geraakt zonder tussenkomst van de tegenpartij.

De opslag van Karlovic is op zichzelf niet zo bijzonder. Wat hem zo machtig maakt is de lengte van de man die hem produceert: twee meter en acht centimeter. Je moet van goeden huize komen om een bal van die hoogte te retourneren. Zijn opslagen komen niet alleen van ver, maar hebben ook vaart: zijn snelste service meet 246 kilometer per uur. Als tegenstanders erin slagen de bal terug over het net te slaan, hoeft Karlovic hem vaak alleen maar te volleren. Daarom staat de Kroaat te boek als een service-volleyspecialist. Of zoals zijn fans zeggen: serve and if necessary volley.

In de kwartfinale treft Karlovic morgen de man die in Londen zijn vijftiende grandslamtitel hoopt te winnen. En anders dan veel rivalen zal Federer hem niet onderschatten. De Zwitser won acht van hun negen ontmoetingen, maar de keer dat hij verloor – vorig jaar in Cincinnati – is hem goed bijgebleven. „Ivo speelt geweldig”, zei Federer na zijn driesetter tegen Robin Söderling (6-4, 7-6 en 7-6). „En niet alleen omdat hij goed kan serveren. Ik wil deze man graag verslaan. Al was het maar omdat hij het ons allemaal zo moeilijk maakt.”

Karlovic zei niet op te zien tegen een ontmoeting met topfavoriet Federer. Als geen ander speelt de Zwitser volgens hem zijn beste tennis als hij onder druk staat, en daar kan hij wel waardering voor opbrengen. Op de vraag of Karlovic na een overwinning op Federer weer zijn karakteristieke vreugdedans gaat opvoeren – een beetje robotachtig – antwoordde hij met een bondig ‘ja’. Ivo Karlovic is een man van weinig woorden.

Zie www.wimbledon.org voor de andere uitslagen

    • Danielle Pinedo