Als je al een keer nummer één bent geweest...

Ana Ivanovic neemt het vandaag in de vierde ronde van Wimbledon op tegen Venus Williams.

Een kans om te bewijzen dat ze weer met de top-3 mee kan.

Tennisster Ana Ivanovic op het gras van Wimbledon. Vandaag speelt de Servische tegen Venus Williams. (Foto Reuters) Tennisster Ana Ivanovic op het gras van Wimbledon. Vandaag speelt de Servische tegen Venus Williams. Foto Reuters Ana Ivanovic of Serbia serves to Sara Errani of Italy during their match at the Wimbledon tennis championships, in London June 25, 2009. REUTERS/Kieran Doherty (BRITAIN SPORT TENNIS) REUTERS

Ana Ivanovic heeft geen makkelijk jaar achter de rug. Na haar eindzege van vorig jaar op Roland Garros, waar ze tot het nieuwe gezicht van het vrouwentennis werd gebombardeerd, waren er maar een paar succesjes voor de tennisster uit Belgrado. Ze stond dit jaar in de finale van Indian Wells en bereikte de vierde ronde in Parijs. Sinds haar eerste grandslamtitel zakte de voormalig nummer één twaalf plaatsen op de wereldranglijst.

Zaterdag bewees Ivanovic dat ze een antwoord heeft gevonden op alle verwarring die met de roem gepaard gaat. In de derde ronde van Wimbledon maakte ze korte metten met de Australische Samantha Stosur: 7-5 en 6-2. Haar service liep, haar forehand liep en ook haar dropshots pakten goed uit. ‘Ana is on fire’ concludeerde een BBC-verslaggever halverwege de partij. Vanmiddag mag Ivanovic tegen Venus Williams bewijzen dat ze weer met de topdrie mee kan.

Ivanovic brak Stosur in de elfde game van de eerste set en benutte vervolgens haar tweede setpunt. De Servische brak haar opponent opnieuw in het begin van de tweede set en liep in een mum van tijd uit naar 5-1. Stosur won nog haar eigen opslag, ondanks een matchpoint tegen, maar wist het Ivanovic daarna niet meer lastig te maken. Na ruim een uur spelen stapte de Servische als winnares van de baan.

De Nederlander Sven Groeneveld, die Ivanovic samen met ex-prof Darren Cahill begeleidt, was tevreden. „Ana is een emotionele meid”, zei hij na afloop van de wedstrijd op een bankje in het tennispark. „En ze heeft de afgelopen maanden erg geworsteld met zichzelf. Na haar titel in Parijs wist ze even niet meer hoe ze verder moest. Ze had een grandslam gewonnen én was nummer één van de wereld – iets waarvoor ze jaren had geploeterd. Zie dan maar eens gemotiveerd te blijven.”

Groeneveld zag het verval van zijn pupil met lede ogen aan. „Mensen denken vaak dat je als coach kunt bijsturen in zo’n situatie, maar in het proftennis is dat zelden het geval. Met name de toppers hebben een sterke wil. Je kunt ze wel adviseren, maar als ze niet voor je adviezen openstaan, is het einde verhaal. Dat gold op een gegeven moment ook voor Ana.”

Ivanovic brak vier maanden geleden met het Adidas-team waarvan Groeneveld deel uitmaakt. Ze ging een verbintenis aan met de Amerikaanse coach Craig Kardon, die in het verleden ook Mary Pierce en Martina Navratilova begeleidde. „Een goede stap”, zegt Groeneveld terugkijkend. „Want daardoor leerde ze haar voorkeuren beter kennen. Toen ze hoorde dat Cahill [voormalig coach van Andre Agassi] bij ons team kwam als adviseur, wilde ze het nog een keer proberen. Cahill en ik vormen een twee-eenheid. Ik betwijfel of ze was teruggekomen als ik er alleen voor had gestaan.”

Zelf vertelde Ivanovic na afloop van haar partij tegen Stosur dat Cahill en Groeneveld het beste uit haar naar boven halen. Met Kardon had zij een leuke paar maanden doorgebracht, maar ze gaf de voorkeur aan begeleiders die haar tot het uiterste drijven. Op de vraag waaraan zijn pupil refereert, haalt Groeneveld zijn schouders op. „Ach, het heeft vooral met persoonlijkheid te maken. Je hebt tennissers die graag willen winnen en tennissers die niet willen verliezen. Als coach moet je bij iedere speler uitzoeken waar de prikkel zit, en dat kan per dag verschillen. Ik ben geen psycholoog, maar voor dit vak is aardig wat mensenkennis vereist.”

Ivanovic zei niet op te zien tegen het duel met Venus Williams, van wie zij twee jaar geleden in Londen verloor in de halve finale. „Venus is een gevaarlijke tegenstander, maar ik maak zeker kans om te winnen. Van ons vorige treffen op gras heb ik geleerd dat ze graag domineert en snel haar punten wil maken. Ik zie de wedstrijd met vertrouwen tegemoet.”

Als Groeneveld haar woorden terughoort, breekt er voor het eerst een lach door op zijn gezicht. „Of Ana hier beter tennis laat zien dan vorig jaar in Parijs – zoals ze zelf concludeert – durf ik niet te zeggen. Maar zij straalt wel meer volwassenheid uit en is er tactisch veel op vooruitgegaan. Venus wordt een mooie uitdaging voor haar.”