Zorgenkind kan nog winnen

Thiemo de Bakker plaatst zich voor de tweede ronde van het toernooi van Rosmalen.

De voormalige hoop van het Nederlandse tennis bloeit op onder coach Van Lottum.

Thiemo de Bakker in actie in Rosmalen. Foto Rien Zilvold rosmalen tennis foto rien zilvold
Thiemo de Bakker in actie in Rosmalen. Foto Rien Zilvold rosmalen tennis foto rien zilvold Zilvold, Rien

Thiemo de Bakker was een week geleden eigenlijk helemaal niet van plan om in Rosmalen te spelen. De 20-jarige had na zijn nederlaag vorige week op een challengertoernooi in het Slowaakse Kosice tegen de Spanjaard Rubén Ramírez Hidalgo een weekje vrijaf in gedachten. Zijn coach John van Lottum vertrok met vakantie naar Marbella toen De Bakker zich toch maar even inschreef voor de kwalificaties van het enige Nederlandse grastoernooi. Met een gebalde vuist in de richting van zijn interim-coach Jan Siemerink vierde hij gisteren het bereiken van de achtste finales ten koste van de Duitser Björn Pau. De Bakker treft daarin vandaag Rainer Schüttler. „Ik denk dat ik zeker een kans maak op de kwartfinales”, zei de Nederlandse proftennisser op koele toon.

De Bakker gold als voormalig nummer één van de junioren een paar jaar geleden als de hoop voor het Nederlandse tennis. Maar de ontwikkeling van de mentaal soms labiele baseliner verliep zo stroef, dat hij langzaam maar zeker als een zorgenkind werd gezien. Tal van coaches bij de tennisbond en oud-profs als Richard Krajicek ontfermden zich over de rechtshandige tennisser, maar een snelle sprong naar de top bleef uit. Daar waar leeftijdsgenoten als Juan Martin Del Potro, Marin Cilic en Ernests Gulbis wel de stap naar de tophonderd maakten, speelde De Bakker zijn toernooien in de marge van het profcircuit. Bij velen verdween het geloof in een doorbraak.

Voormalig profspeler John van Lottum ontfermde zich dit voorjaar over de tennisser, die aan het begin van het jaar in Australië mentaal bijna aan de grond zat. Zijn oud-coach Raemon Sluiter was zelf weer bezig aan een terugkeer en de verschillende trainers bij de bond konden hem niet voldoende sturing geven. „Ik kwam in gesprek met Van Lottum en we besloten te gaan samenwerken”, stelde De Bakker gisteren. „Hij maakt wel iets bij me los. Van Lottum laat me dingen doen die ik uit mezelf niet snel doe. Bijvoorbeeld na een partij nog even wat oefeningen doen. Constant als een prof leven.”

De samenwerking tussen De Bakker en het voormalige enfant terrible Van Lottum begon direct goed met een kwalificatie voor het hoofdtoernooi van München. Daarin verloor de huidige nummer 198 van de wereldranglijst in de tweede ronde van Lleyton Hewitt. Na een mislukte kwalificatie voor Roland Garros meldde De Bakker zich na optredens bij challengers in het Duitse Furth en het Slowaakse Kosice met gravel aan zijn schoenen in Rosmalen. Toernooidirecteur Marcel Hunze had zijn wildcards al vergeven aan Jesse Huta Galung, Raemon Sluiter en het Zweedse talent Daniël Beryta. Zonder veel illusies begon De Bakker aan het kwalificatietoernooi.

De huidige nummer twee van Nederland bereikte via een bye in de eerste ronde, een overwinning op gras tegen de veteraan Andrei Pavel en een zege in een indoorhal in Vught tegen de Tsjech Frantisek Cermak het hoofdschema van het door regen geteisterde toernooi. Ondertussen hield hij telefonisch contact met zijn leermeester Van Lottum. De Bakker begon maandagavond op court 1 voor een handjevol mensen aan zijn openingswedstrijd tegen Pau.

Het werd weer een typische De Bakker-partij. De eerste set maakte de lange speler goed gebruik van zijn machtige services en legde hij met hard geslagen groundstrokes zijn 29-jarige tegenstander zijn wil op. De eerste set ging verdiend met 7-6 naar De Bakker. In de tweede set kreeg het publiek zijn andere kant te zien. Door een gebrek aan concentratie gaf hij zijn voorsprong snel uit handen en nam de frustratie toe. De Bakker had al een aantal keren zijn racket over de baan gesmeten toen de scheidsrechter de partij op een stand van 7-6, 2-6 en 1-1 afbrak wegens duisternis.

De Bakker begon gisteren weer met een leeg hoofd aan het restant van de partij, gadegeslagen door onder anderen Davis-Cupcaptain Jan Siemerink, technisch directeur van de bond Rohan Goetzke en zijn geblesseerde collega Robin Haase. Van Lottum leefde van afstand mee.

De Bakker leek na een vroege break van Pau de partij uit handen te geven. Even stond hij klaar om een bal het stadion uit te rammen, maar de jonge prof hield zich in en rechtte zijn rug. De Bakker speelde bij vlagen goed tennis en zag zijn opponent wegzakken. Glimlachend vierde De Bakker zijn verrassende zege en sjokte van de baan. De week die eigenlijk als een rustperiode gold op weg naar de challengers in Roemenië en Kroatië, is het voorlopige hoogtepunt van zijn jaar.