Roland Garros is geen voorspelbaar toernooi meer

Na het wegvallen van Nadal grijpen andere spelers hun kans op Roland Garros. De krachttennissers Söderling en Fernando strijden vrijdag tegen elkaar om een plaats in de finale.

Roland Garros 2009 staat bol van de verrassingen. Wie vooraf bij één van de vele wedkantoren heeft voorspeld dat Rafael Nadal, Andy Murray en Novak Djokovic niets eens de halve eindstrijd zouden halen, verdient een veelvoud van zijn inzet. En wie had verwacht dat op zondag 7 juni Robin Söderling of Fernando González in de finale van het grandslamtoernooi van Parijs staat?

Eén ding is nu al zeker: Roland Garros krijgt een nieuwe winnaar bij de mannen. Maar wie dat wordt is bijna niet meer te voorspellen. Titelfavoriet Roger Federer tipte bijvoorbeeld Nikolai Davidenko. De Rus werd gisteren kansloos in drie sets (6-1, 6-3 en 6-1) van het gravel geveegd door Söderling.

Roland Garros was de afgelopen jaren een voorspelbaar evenement geworden. Aan het begin van het toernooi meldden zich 128 tennissers aan het complex nabij het Bois de Boulogne en twee weken later streden Nadal en Federer om de Coupe des mousquetaires. Zo ging dat in 2006, 2007 en 2008. En keer op keer ging Nadal er in Parijs met de hoofdprijs vandoor. In de eindstrijd van vorig jaar maakte de Spanjaard met de alles zeggende setstanden (6-1, 6-3 en 6-0) dat zelfs de Zwitser zich weinig illusies hoefde te maken in Parijs. Maar sinds de uitschakeling van Nadal door Söderling zijn alle zekerheden op Roland Garros verdwenen.

Het is niet zozeer een nieuwe generatie tennissers die zich op het tweede grandslamtoernooi van het jaar aandient. Neem de dag van gisteren waarop Söderling en González uitgroeiden tot de mannen van de dag. Een Zweedse alleskunner en een hardhitter uit Chili. De 24-jarige Söderling is een jaar ouder dan Nadal en de 28-jarige González is op zijn beurt een jaar ouder dan Federer. De afgelopen jaren stonden deze tennissers vrijwel altijd in de schaduw van Nadal en Federer, die samen de hoofdprijzen verdeelden.

Söderling gold al jaren als een begenadigd tennisser. Maar ook als een speler, die zichzelf soms moeilijk onder controle had. De nummer één van Zweden is de vaandeldrager van een land dat voorheen kampioenen als Björn Borg, Stefan Edberg en Mats Wilander voortbracht. Söderling wist de hooggespannen verwachtingen op zijn vorige twintig grandslamtoernooien niet waar te maken. Nooit was hij verder gekomen dan een derde ronde. Zijn meest memorabele partij speelde Söderling in 2007 op Wimbledon. In de derde ronde dwong de baseliner Nadal tot het uiterste, maar moest hij na vijf sets toch als verliezer de baan af. Afgelopen zondag kreeg Söderling in het stadion Philippe Chatrier zijn revanche tegen Nadal.

Söderling lijkt aan de hand van zijn coach Magnus Norman in balans met zichzelf. Het ‘ijskonijn’ Norman was in 2000 de laatste Zweed die in Parijs de eindstrijd haalde. Maar daar waar Norman vooral als een ‘levende muur’ de ballen terugbracht, beschikt Söderling over aanvallende kwaliteiten. De wijze waarop hij achtereenvolgens de gravelspecialisten David Ferrer, Rafael Nadal en Nikolai Davidenko overweldigde was indrukwekkend. Het deed een beetje denken aan de wijze waarop Martin Verkerk zich in 2003 naar de eindstrijd van Roland Garros sloeg.

Söderling lijkt net als Verkerk in een roes te leven. Roland Garros is het toernooi waarin alles voor hem op het juiste moment samenvalt. „Ik wist altijd al dat ik zeer goed kon tennissen als ik in vorm ben”, stelde de huidige nummer 23 van de wereldranglijst gisteren in Parijs. „Maar ik ben nog het meeste blij met het feit dat ik al een paar weken achtereen goed sta te spelen.”

Söderling zal vrijdag op het court central de strijd aan moeten met González. Dit zal ongetwijfeld een spectaculair gevecht tussen twee krachttennissers worden. De Chileen brak in 2002 door met een plaats in de kwartfinales van de US Open waar Sjeng Schalken hem de weg versperde. In 2007 bereikte ‘de hand van steen’ de finale van de Australian Open waarin hij verloor van Roger Federer.

Met zijn machtige forehand sloeg González zich gisteren ten koste van Murray (6-3, 3-6, 6-0 en 6-4) naar de laatste vier op Roland Garros. Vrijdag zal hij opnieuw zijn ‘alles-of-niets-spelletje’ tegen Söderling spelen. Wie zal winnen is op deze onvoorspelbare editie van Roland Garros niet te zeggen.