Microsoft hervindt de zoekmachine, opnieuw

Met zoekmachine Bing neemt Microsoft weer de handschoen op tegen marktleider Google. Bing wil niet zoveel mogelijk webpagina’s oplepelen, maar vragen beantwoorden.

Het moest een simpele, vriendelijk klinkende naam worden, en dat is gelukt. Toch schuilt achter de zoekmachine Bing die Microsoft gisteren presenteerde, een verwoede poging om aartsconcurrent Google de pas af te snijden. Het is niet voor het eerst dat ’s wereld grootste softwaremaker zijn zoekstrategie verandert. In 2006 verving Live.com het toenmalige MSN Search. Dat kon de groei van Google niet stoppen. In 2008 deed Microsoft vervolgens een poging om concurrent Yahoo over te nemen. Dat mislukte. Vandaar dat Microsoft-topman Steve Ballmer gisteren de geboorte van Bing wereldkundig maakte.

Het marktaandeel van Microsofts Live.com bedraagt in de VS ongeveer 8 procent, terwijl Yahoo 20 procent van de markt heeft en Google de rest. Google groeit, en is wereldwijd mogelijk nog dominanter. Zelfs intern, op de Microsoft-campus, is Google de meest gebruikte zoekmachine.

Google excelleert in het razendsnel doorzoeken en presenteren van veel online informatie dankzij een slim algoritme. Dat maakt de zoekresultaten echter niet altijd even overzichtelijk. Met Bing stapt Microsoft af van pogingen om completer en sneller te zijn dan de marktleider. Bing biedt geen catalogus van websites, maar een selectie van de meest waarschijnlijke antwoorden op een zoekvraag.

Veel consumenten zijn niet op zoek naar een bepaalde website, maar hebben concrete vragen: welke film speelt er vanavond, waar kan ik een goedkoop hotel boeken en wat vinden andere mensen van de camera die ik wil kopen? Microsoft belooft belangrijke details uit websites naar boven te halen en niet-relevante data weg te filteren. Zo wordt bij de link naar de website van een bedrijf ook meteen het telefoonnummer van de klantenservice gepresenteerd. Of zijn bij het intikken van vluchtgegevens ook meteen de exacte vertrektijden, gate-nummers en eventuele vertragingen in beeld.

Bing.com is vanaf 3 juni actief. Maar volgens Rebecca Jennings, analist van onderzoeksbureau Forrester, is het nu al een grote verbetering ten opzichte van Live.com. „Bing past goed bij de manier waarop internetters tegenwoordig naar informatie zoeken. Dit geeft Microsoft een voorsprong ten opzichte van concurrenten.” Die zullen ook hun zoekmachines aan gaan passen, verwacht Jennings. Maar ze denkt dat surfers die op Bing overstappen vooral van Yahoo af zullen komen. „Google heeft te veel gebruikers die puur uit gewoonte naar die site gaan.”

Zoeken is voor Microsoft belangrijk omdat er een hoop geld mee te verdienen valt. Marktleider Google haalt een jaaromzet van 22 miljard dollar, voornamelijk met het plaatsen van advertenties bij zoekresultaten. Microsofts omzet is dankzij Windows en Office ongeveer drie keer zo groot, maar de softwaremaker verliest nog altijd op zijn internetactiviteiten: 1,2 miljard dollar in 2008. Steve Ballmer zou graag een extra stabiele inkomstenstroom willen genereren en tegelijkertijd de opmars van Google willen afzwakken. Webapplicaties als Google Docs en besturingssysteem Google Android vormen een bedreiging voor Microsofts software-inkomsten.

Maar er gaat meer veranderen, mocht Bing een succes worden. De zoekmachine is er op gericht om alle vragen binnen de eigen site af te handelen. Doorverwijzen naar andere websites is amper nodig. Dat heeft gevolgen voor de inkomstenstroom. Wie de bezoekers heeft, kan immers ook geld vragen voor advertenties. Volgens Forrester zullen mediaplanners hierop inspelen en reclamegeld doorsluizen naar ‘informatieportals’ als Bing.

Google krijgt geld van bedrijven die hun link bij specifieke zoektermen willen zien verschijnen, en met GoogleAds – kleine advertenties op met name particuliere websites. „Bing gaat uit van een ander betaalmodel”, zei Steve Ballmer tijdens de presentatie van zijn nieuwe zoekmachine in de VS.

Nog een verschil: Google geeft amper geld uit aan marketing, Microsoft smijt ermee. Het bedrijf wil tussen 80 en 100 miljoen dollar uittrekken om de naam Bing bij de consument bekend te maken. Een gedeelte van dat bedrag gaat naar pc-fabrikanten, die hun computers met een rechtstreekse link naar Bing.com moeten verkopen.

Microsofts Bing is overigens niet de enige zoekmachine die het over een andere boeg gooit. Binnen de internetgemeenschap wordt enthousiast gereageerd op een nieuwe zoekmachine met de weinig aanlokkelijke naam WolframAlpha. Deze site pretendeert niet het complete web door te spitten, maar maakt gebruik van specifieke databases om gedetailleerde vragen te beantwoorden. Toets ‘New York’ in, en meteen komt de encyclopedische informatie over de Amerikaanse stad naar boven. WolframAlpha staat nog in de kinderschoenen en moet in de loop der jaren beter worden, schrijven de ontwikkelaars. De website beschikt weliswaar niet over het marketingbudget van Microsoft, maar heeft wel een ander belangrijk voordeel: WolframAlpha begon als wiskundig experiment – net als Google.

    • Marc Hijink