Chinese onzekerheden voor KKR

De arrestatie vorig jaar van een van China’s meest vooraanstaande zakenmensen biedt westerse private equity-firma’s een bijzondere investeringsmogelijkheid. Gome, de grootste elektronicaketen van het land, heeft beleggers uitgenodigd een belang in het bedrijf te nemen, nadat president-commissaris Huang Guangyu werd beticht van niet nader gespecificeerde ‘economische misdrijven.’ Bieders als Bain Capital en Kohlberg Kravis Roberts moeten wel onconventionele risico’s afwegen vóórdat zij een cheque uitschrijven.

Gome behoort tot de kleine club Chinese detailhandelsketens. Het aantal winkels is de laatste vijf jaar verzevenvoudigd en de stabilisering van de vastgoedmarkten is gunstig voor de omzet van witgoedproducenten. Iedere verandering die China van een exportland doet opschuiven in de richting van een consumptie-economie is een grote opsteker.

Het is makkelijk te begrijpen waarom Bain en KKR een graantje van deze markt zouden willen meepikken. Het bestuur van Gome mag aandelen uitgeven ter waarde van 17 procent van het concern. Daardoor zou het belang van Huang kunnen teruglopen.

Maar de opbrengst van de aandelenverkoop zal waarschijnlijk niet worden gebruikt ter financiering van de groei, maar voor het opbouwen van een financiële buffer voor het geval toeleveranciers een beroep willen doen op 642 miljoen dollar aan handelskredieten. Daarnaast kunnen de bezitters van bijna 700 miljoen dollar aan converteerbare obligaties in mei volgend jaar ook een uitkering in contanten opeisen.

Door de ondoorzichtigheid van het Chinese rechtssysteem is het bovendien lastig te voorspellen wat de risico’s van het schandaal rond Huang zullen zijn. Beijing kan in beginsel beslag leggen op zijn aandelen.

De beurskoers van Gome is in november vorig jaar opgeschort. Destijds was het bedrijf 1,8 miljard dollar waard. De omzet is in het vierde kwartaal van 2008 met 22 procent gedaald. Aandeelhouders zouden massaal hun stukken kunnen dumpen als de handel weer opengaat, hetgeen zou kunnen leiden tot een koersval die de toeleveranciers angst aanjaagt.

Bovendien is het effect van het pakket economische stimuleringsmaatregelen van de Chinese regering op de markt van Gome uiterst onzeker. Consumenten op het platteland krijgen dit jaar subsidies voor de aankoop van koelkasten, wasmachines en ander witgoed. Maar zij behoren niet tot de traditionele klanten van Gome, dat zich tot nu toe op de grote steden heeft geconcentreerd.

Private equity-firma’s hebben veel geld, en China blijft een van de weinige economieën in de wereld die nog steeds groeien. Maar in de wereld van na de hoogtijdagen van de markten lijkt het erop dat de rendementen van private equity-firma’s zullen afhangen van ongebruikelijker risico’s dan voorheen.

John Foley

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com

    • John Foley