In Gabon graven chimps handig honing op

Chimpansees in Gabon gebruiken een hele set gereedschap om ondergrondse nesten van niet-stekende bijen te openen en zo hun honing te bemachtigen. Sommige van de gereedschappen die ze hiervoor maken hebben zelfs meerdere functies. Onderzoekers van het Duitse Max Planck instituut beschrijven dit in een artikel dat het Journal of Human Evolution op 25 mei online heeft gepubliceerd.

Lange tijd werd gedacht dat alleen mensen gereedschappen gebruiken om voedsel te vergaren, maar aan die illusie maakten chimpanseeonderzoekers in de jaren zeventig een einde. Sindsdien wordt steeds inventiever gedrag gemeld. In Ivoorkust kraken de apen noten met stenen die lijken op primitieve menselijke werktuigen, in Liberia stelen voormalige dierentuinapen ook al honing en elders in Centraal-Afrika vissen ze met stokken in termietenhopen.

De Gabonese chimpansees nemen voor de honingjacht verschillende takken en breken die op maat. Eerst gebruiken ze een grote stok om de wand te breken die de hoofdingang van het bijennest afsluit. Vervolgens nemen ze een smallere stok ter hand om de honingraten van elkaar te scheiden, waarna ze een soort borstel in de honing dopen. De onderzoekers troffen ook lepelvormige stokken aan en, wat bijzonder was, stokken waarvan beide kanten een functie hadden. Maar aan duurzaam gebruik dachten de apen niet: de gereedschappen waren wegwerpstokken.

„Het fascinerendst is dat de apen prikkend met stokken op zoek gingen naar nesten onder de grond”, vertelt onderzoeker Christophe Boesch. „Die zitten tot een meter diep, verborgen onder bladeren. Vonden ze zo’n nest, dan groeven ze niet domweg tot ze bij het nest uitkwamen, maar maakten ze een heel smalle horizontale gang om te voorkomen dat modder in de kostbare honing viel.”