Een Sampras is hij nooit echt geworden

Marat Safin neemt dit jaar afscheid van Roland Garros.

De Rus vulde met Kuerten, Hewitt, Ferrero en Roddick het machtsvacuüm tussen Sampras en Federer.

New Balls Please. Zo betitelde de ATP, de vakbond voor tennisprofs, in het jaar 2000 de nieuwe helden die in de voetsporen van Pete Sampras en Andre Agassi moesten treden. De Rus Marat Safin, de Braziliaan Gustavo Kuerten, de Australiër Lleyton Hewitt, de Spanjaard Juan Carlos Ferrero en de Amerikaan Andy Roddick waren achtereenvolgens the young guns die het machtsvacuüm vulden tot in februari 2004 Roger Federer de koppositie voor jaren overnam. Alleen Rafael Nadal wist op 18 augustus 2008 de Zwitser van de tennistroon te stoten.

De ATP heeft nog geen nieuwe campagne gelanceerd waarin jonge sterren worden gepresenteerd als de uitdagers van Federer en Nadal. Al kloppen Novak Djokovic en Andy Murray op de deur om binnen afzienbare tijd de koppositie op de wereldranglijst over te nemen. Nadal geldt op Roland Garros als de grote titelfavoriet, Federer als zijn grootste uitdager. Djokovic en Murray zijn in Parijs de twee gevaarlijke outsiders. De rest van het veld van 128 man, dat afgelopen zondag aan het graveltoernooi begon, lijkt op voorhand kansloos om op 7 juni de hoofdprijs bij de mannen te veroveren.

Wat is er gebeurd met The New Balls? De vijf nummers één die het tijdperk tussen Sampras/Agassi en Federer/Nadal markeerden doen al jaren niet meer mee om de hoofdprijzen. Voormalig gravelkoning Kuerten (32) maakte vorig jaar na jaren van blessureleed een einde aan zijn succesvolle loopbaan. De Zuid-Amerikaan ging als drievoudig winnaar van Roland Garros de geschiedenisboeken in. Safin (29), Ferrero (29) en Hewitt (28) hebben de dertig nog niet bereikt, maar zijn al in de herfst van hun carrière beland. De 26-jarige Andy Roddick staat weliswaar nog zesde op de wereldranglijst, maar speelde zijn laatste grandslamfinale alweer op de US Open van 2006.

Safin liet eind vorig jaar weten dat 2009 zijn laatste jaar als tennisprof zou worden. De tweevoudig winnaar van een grandslamtoernooi – US Open, 2000, en Australian Open, 2005 – miste naar eigen zeggen de motivatie om nog langer als een toptennisser te leven. „Je staat ’s ochtends op en stapt rond elf uur in een bus of auto. Om zes uur ben je weer terug in je hotel. Daar kijk je wat televisie of dvd’tjes. Je leest een boek. Je gaat eten. Dan surf je wat op internet. En dan is het alweer tijd om te slapen. Het is net zo saai als het klinkt, maar het is de routine die een topsporter nodig heeft”, stelde Safin. „Dat is ons werk voor tien jaar. Soms beleef je grootse momenten, een moment later is het helemaal niks. Soms heb je leuke uitjes en maak je plezier, maar meestal draait alles om tennis. Ik kijk daarom uit naar een leven na mijn tenniscarrière.”

Voormalig nummer één Safin stond het afgelopen decennium te boek als zeer begenadigd talent die op een goede dag van iedereen inclusief Federer kon winnen. De wijze waarop de Rus in de halve finale van de Australian Open in 2005 de Zwitserse alleskunner uitschakelde, was daarvoor illustratief. Safin kon echter op een slechte dag ook van vrijwel iedere tennisser verliezen. Vooral een type als de Fransman Fabrice Santoro kon hem tot absolute wanhoop drijven. Safin verloor in zijn loopbaan liefst zeven van de negen onderlinge ontmoetingen die hij met ‘de magiër’ uitvocht. Vanaf het moment dat Safin zijn afscheidstournee aankondigde, speelde hij vrijwel niets meer klaar. In de aanloop naar Roland Garros verloor hij van spelers als Nicolas Lapentti, Juan Monaco en Tommy Robredo.

Als nummer 22 van de wereld meldde Safin zich op Roland Garros. Na een zege in de eerste ronde streed hij gisteren op geheel eigen wijze tegen de modale Fransman Josselin Ouanna. De prachtigste ballen wisselde hij af met dramatische missers. Uit frustratie en ongeloof over zijn eigen falen smeet Safin met rackets en voerde hij strijd met het Franse publiek.

Na twee verloren tiebreaks vocht hij zich in de derde set en vierde set terug. Om de partij in het vijfde bedrijf uit handen te geven: 10-8. Safin verliet voor de laatste keer in zijn loopbaan het stadion Philippe Chatrier.

En daarmee verdween het boegbeeld van een generatie tennissers die kortstondig de leemte tussen Sampras en Federer vulde, in Parijs van het hoogste podium. Hij deed dat nog wel door de voordeur van het tennispark. De kans is groot dat Ferrero, Hewitt en Roddick de komende dagen snel zullen volgen. Deze voormalige nummers één van de wereld spelen deze dagen voor een handjevol toeschouwers op de bijbaantjes van Roland Garros. Het court central is al jaren het huis van Federer en Nadal. Deze helden zijn uitgegroeid tot de The New Balls, de ware opvolgers van Sampras en Agassi.

    • Koen Greven