Claimemissie Danone is peiling voor het beleggersvertrouwen

Babyvoeding is duur, kraanwater is goedkoop. Danone wordt in de voedingsector geconfronteerd met deze twee fundamentele waarheden.

Zij vormen de voornaamste reden dat het Franse yoghurt- en mineraalwaterconcern wil profiteren van de dooi op de financiële markten om een claimemissie van 3 miljard euro te lanceren.

De opbrengsten zullen Danone helpen het percentage vreemd vermogen op zijn balans terug te dringen en tegelijkertijd een open oog te houden voor mogelijke overnames.

Danone heeft zijn schuldenlast eerder opgevoerd tot zo’n drie maal de winst om in 2007 de dure overname van de Nederlandse babyvoedingproducent Numico te kunnen financieren, ter waarde van 12,3 miljard euro in contanten. Bovendien is de kernactiviteit van het concern, de yoghurtproductie, hard getroffen door de economische inzinking.

Het ergste is dat Danone zeer gevoelig is voor de mineraalwatersector, die voor grote uitdagingen staat. De mineraalwateromzet in ontwikkelingslanden mag dan stijgen, in de westerse industrielanden is hij afgenomen als gevolg van milieuzorgen. Consumenten in Californië denken bijvoorbeeld niet bepaald lichtvaardig over het drinken van duur water dat voor veel geld wordt geïmporteerd uit de Franse Alpen.

Hollywoodberoemdheden venten dezer dagen niet zo graag meer hun sterrenstatus uit door in Evian-water te baden. De veiligheid – en de smaak – van doodgewoon kraanwater is in de hele wereld aan het verbeteren.

Danone zou er een zware kluif aan hebben zich tegen deze trend te verzetten. Het concern beroept zich op milieuvriendelijkheid en sociale verantwoordelijkheid.

De diversificatie in babyvoeding was een poging een graantje mee te pikken van een snel groeiende markt en tegelijkertijd vast te houden aan het imago van een bedrijf dat zich bekommert om de gezondheid van zijn klanten.

De claimemissie zal de schuld van Danone terugdringen naar een niveau van ongeveer 1,7 maal de winst, net iets boven het door het concern beoogde peil van 1,5 maal de winst.

Maar het zal ook een test zijn voor het vertrouwen van beleggers in het vermogen van Danone om zich aan te passen aan de veranderde marktomstandigheden. De beurskoers heeft dit jaar al slechter gepresteerd dan de markt in zijn geheel, zelfs al vóór de bekendmaking van de claimemissie.

Topman Frank Riboud wordt gezien als een krachtig operationeel bestuurder. Die reputatie zal worden versterkt door Ribouds hernieuwde belofte om dit jaar te zullen zorgen voor een winstgroei van 10 procent.

Maar de claim-emissie zet hem onder druk om strategisch leiderschap te tonen. En als de herpositionering van het concern betekent dat er overnames moeten worden gedaan, zal Danone de volgende keer een betere financiële discipline aan de dag moeten leggen.

Pierre Briançon