Gevierde heldin nu outsider

Maria Sjarapova is na een slepende schouderblessure op zoek naar haar ritme.

In de eerste ronde van Roland Garros ontdeed ze zich moeizaam van Jakimova.

Sjarapova werpt na haar zege kushandjes naar het publiek (Foto Reuters) Maria Sharapova of Russia blows a kiss after winning her match against Anastasiya Yakimova of Belarus at the French Open tennis tournament at Roland Garros in Paris May 25, 2009. REUTERS/Pascal Rossignol (FRANCE SPORT TENNIS) REUTERS

Een jaar geleden begon Maria Sjarapova (22) als de nummer één van de wereld aan het toernooi van Roland Garros. Na het plotselinge afscheid van Justine Henin leek de Russin voor lange tijd de macht in het vrouwentennis over te gaan nemen. Maar niets was minder waar.

Sjarapova verloor destijds in de vierde ronde van haar landgenote Dinara Safina. De titel van Roland Garros en de koppositie van de wereldranglijst waren voor de Servische Ana Ivanovic. In de afgelopen twaalf maanden stonden vijf verschillende speelsters op de eerste plaats.

Sjarapova speelde na haar nederlaag in Parijs in 2008 nog slechts vier wedstrijden. Een slepende schouderblessure wierp haar ver terug. Tien maanden stond de oud-kampioene van Wimbledon, de US Open en de Australian Open langs de kant. „Ik heb het spelen voor een groot publiek lang gemist”, stelde ze gisteren na haar zege in drie sets op de Wit-Russin Anastasia Jakimova (3-6, 6-1 en 6-2). „Ik heb er alles aan gedaan om terug te komen. En nu probeer ik weer beter dan ooit te worden.”

Sjarapova keerde na een operatie en een langdurige revalidatie terug op de tennisbaan. Na een mislukte comeback in maart in Miami maakte ze vorige week in het Poolse Warschau een voorzichtige rentree. Alona Bondarenko uit de Oekraïne liet in de kwartfinales zien dat ze nog zeer ver van haar topniveau verwijderd is. Als nummer 102 meldde ze zich in Parijs voor de eerste ronde van Roland Garros. Als een ongeplaatste speelster. En als een outsider voor de titel. Sjarapova maakte zich dan ook weinig illusies. „Voor het eerst in mijn carrière ben ik eigenlijk zonder hoge verwachtingen aan een toernooi begonnen. Ik kan slechts afwachten hoe het allemaal gaat.”

De powerspeelster keek in de catacomben van het Stadion Philippe Chatrier nog even terug op de voorbije tien maanden. Vrijwel vanaf het moment dat Sjarapova in Siberië haar eerste pasjes zette, stond haar leven in het teken van een carrière als tennisster. Nog nooit had ze zo’n lange periode met een blessure aan de kant gezeten. Aanvankelijk was daar de onzekerheid over de aard van haar kwetsuur. De Russin liet verschillende onderzoeken uitvoeren. Daaruit bleek dat ze een scheurtje in een spier had.

Sjarapova leek geen operatie nodig te hebben, maar kreeg een intensief revalidatieprogramma voorgeschreven. Na een aantal verloren maanden onderging ze 15 oktober vorig jaar alsnog een operatie in New York. Daarna werkte ze in het Amerikaanse Bradenton een haar comeback. „Sommige mensen denken dat je na een operatie wakker wordt en zo weer aan de slag kan. Maar het werkt toch wat anders. Het is aan mijn vechtlust te danken dat ik hier als speelster sta. Zonder die mentaliteit had ik nu op een eiland met een piña colada in mijn hand gezeten. Misschien ook een mooi vooruitzicht, maar ik sta het liefst op de baan. Tennis is mijn leven, mijn werk. En zeker in deze crisistijd is het goed om een vaste baan te hebben.”

Sjarapova kreeg een applaus van het Fransje publiek toen ze gisteren in een blauw pakje court 1 opliep. Voor het oog van de televisiecamera’s en duizenden toeschouwers sloeg ze warm in het stadion dat veel weg heeft van een stierenvechtersarena. Op de rechterschouder van Sjarapova zat uit voorzorg tape geplakt. Aan het begin van de partij leek ze ook mentaal nog niet helemaal zeker van haar zaak. Het spel van Sjarapova was zo slordig, dat Jakimova haar kans rook. De eerste set ging met 6-3 naar de Wit-Russin.

Na wat Sjarapova zelf als „een waardeloos begin” bestempelde, raakte ze langzaam op stoom. Ze begon haar services weer met snelheden van boven de 180 kilometer per uur te slaan en dwong haar tegenstandster met harde groundstrokes naar achteren. In de tweede en derde set liet Sjarapova bij vlagen haar wapens gelden. Maar ze wist zelf als geen ander dat ze in de tweede ronde tegen haar landgenote Nadia Petrova heel wat constanter zal moeten spelen. „Wie er aan de andere kant van het net staat heeft me nooit veel kunnen schelen.”

Sjarapova, die in 2004 op Wimbledon als 17-jarige winnares opeens een wereldster werd, staat op Roland Garros voor het eerst sinds jaren zonder grote druk op de baan. De komende weken zullen de verwachtingen ongetwijfeld worden opgeschroefd. ‘The bitch is back’, zo omschrijven vele collega’s van Sjarapova haar comeback. De concurrentie heeft bijna een jaar lang kunnen profiteren van een machtsvacuüm, maar ze weten dat Sjarapova haar tegenstanders het liefst zo snel mogelijk zowel binnen als buiten de banen in haar schaduw zet.