Armen omhoog en gewoon zingen

De Nederlandse YouTube-sensatie Esmée Denters brengt haar debuutalbum uit.

Ze nam het op met Justin Timberlake en een keur aan internationale producers.

Esmée Denters verzorgde op 5 mei het voorprogramma van Enrique Iglesias, voor een kaal gordijn en met muziek op tape. Foto Andreas Terlaak Esmee Denters verzorgt het voorprogramma van Enrique Iglesias. Ze moest dit doen voor een kaal gordijn met muziek op tape. Foto: Andreas Terlaak Terlaak, Andreas

Esmée Denters (20) woont nog steeds bij haar moeder thuis in het Gelderse Oosterbeek. Ze zat in de uitzending bij Oprah Winfrey, reist deze maand langs diverse Europese steden om het voorprogramma te verzorgen van Enrique Iglesias en maakte haar debuutplaat onder toeziend oog van megaster Justin Timberlake, die haar twee jaar geleden een contract aanbood op zijn platenlabel Tennman Records. Maar thuis zorgt haar moeder dat haar dochter niet al te veel met haar hoofd in de wolken loopt. Esmée, glimlachend: „Ze zei tegen me: ja, je bent Ilse DeLange nog niet hoor, Esmée…”

Het verhaal van Esmée Denters is een prachtig popsprookje. ‘Een kleine twee jaar geleden was deze 20-jarige Nederlandse gewoon een serveerster in een pannekoekenhuis met een webcam en een droom’, staat in de biografie van platenmaatschappij Universal, waarmee haar komende debuutalbum Outta Here wordt aangekondigd. Het is het sprookje van een meisje van 17 dat vanuit haar slaapkamer in Oosterbeek filmpjes op YouTube zette waarin ze met krachtige stem covers zong van bekende liedjes en die door knappe prins Justin Timberlake werd ontrukt aan een zingend bestaan tussen de schuifdeuren.

„Nou, het is niet zo dat hij naar Oosterbeek is gekomen met zijn limousine en me heeft opgepikt. Zo is het niet gegaan”, nuanceert Esmée het sprookje in een interviewruimte van haar platenmaatschappij in Baarn. In de periode dat Timberlake Esmée een platencontract aanbood, was ze al een fenomeen. In de eerste negen maanden werden haar video’s 21 miljoen keer bekeken en was in de platenindustrie reuring ontstaan over het meisje dat zich, ogenschijnlijk zonder hulp van managers en pr-specialisten, zo nadrukkelijk in de kijker had weten te spelen. Esmée was uitgegroeid tot een sensatie op YouTube en had een vaste schare fans aan zich weten te binden.

„Ik had al wel een manager”, vertelt Esmée, „en ik had ook al wat platenlabels ontmoet toen Justin contact opnam met mijn management. Hij had over me gehoord en zocht artiesten voor zijn label. Het was een van de labels waar we een afspraak mee maakten.”

De zangeres koos uiteindelijk voor het label van Timberlake omdat ze verwachtte dat ze veel van hem zou kunnen leren. „Wanneer ik naar hem kijk in de studio, leer ik al. Hij springt vanuit het niets in het opnamehok met een briljante tekst, of speelt zomaar even iets op toetsen in. Mij adviseert hij vooral over simpele dingen. Dat ik mijn armen omhoog moet houden bij het zingen, om beter te kunnen ademen. En dat ik niet te veel adlibs [verfraaiingen, red.]moet zingen. Dan zegt hij: fancy pantsy hou daar eens mee op en zing gewoon.”

De eerste keer dat Esmée Timberlake ontmoette, was voor zijn FutureSex/Lovesounds-wereldtournee. Er stond een piano in de ruimte en ik speelde How come u don’t call me anymore van Prince. Hij zei dat ik een heel goed ‘oor’ had; dat ik mezelf ook tijdens het zingen goed kon horen. Een maand later heeft hij me getekend.” Haar eerste liveoptreden, was in 2007 als openingsact voor Timberlake in de Amsterdam ArenA. „Het was toen: Esmée die gaat zinken of zwemmen. Ik was heel nerveus in het begin. Het was voor Justin een manier om te testen of ik het wel aankon.”

De afgelopen twee jaar schreef de zangeres in hotelkamers en opnamestudio’s in New York en Los Angeles aan haar debuutalbum, samen met Timberlake en prominente producers en songwriters als Polow da Don (Ciara, Usher, Ne-Yo), Stargate (Rihanna, Chris Brown) en Toby Gad (Beyoncé, Fergie). „Dat gaat daar toch anders dan in Nederland”, zegt Esmée. „Om een uur of 1 ’s nachts beginnen ze pas en dan ben je om 6 uur ’s ochtends een keer klaar.”

Inmiddels is het meisje uit de slaapkamer een ster die door de muziekindustrie wordt gekoesterd. Journalisten mogen haar cd alleen beluisteren op het kantoor van haar platenmaatschappij uit vrees dat het album voortijdig naar internet lekt.

Outta Here is op het eerste gehoor een poppy r&b-album dat door de geraffineerde productie klinkt als een klok, met een aantal verleidelijk gezongen clubtracks, en vooral veel langzame liedjes over liefde en liefdesverdriet. Op twee liedjes na, heeft Esmée aan alle nummers op haar debuut meegeschreven, vertelt ze.

Op het midtempo Victim zingt ze: „Goodbye to all the pain and the memories.” Op de single Outta here: „I thought that we were forever, I guess I misunderstood.” Op Getting Over You: „There is really no getting over you, I see your face and it breaks my heart in two.” Esmée kijkt gespeeld sip wanneer ze geconfronteerd wordt met het hoge gebrokenhartengehalte op haar cd. „Ik heb wel een paar dingen meegemaakt en moest mijn hart luchten. Ik wil laten zien dat je geen slachtoffer hoeft te zijn. Daarom ben ik ook lekker single.”

Samen met Justin Timberlake selecteerde ze voor haar debuut „de nummers waar een patroon in zat”. Esmée waardeert het dat de ster niet meteen een album van haar verwachtte toen haar YouTube-hype op een hoogtepunt was. „Justin heeft me de tijd gegeven een eigen stijl te ontwikkelen. Dat hoor je op het album. Er zitten Amerikaanse invloeden in, maar bijvoorbeeld ook een typische breakdown uit Europese dance.” Haar album komt eerst uit in Nederland, daarna in andere landen in Europa en aanstaande zomer ook in de VS. Zijn al haar dromen daarmee uitgekomen? Esmée: „Nou, ik zou het ook super vinden als ik op een dag zelf als hoofdact kan gaan toeren.”

Het album Outta Here (Tennman/Universal) van Esmée Denters ligt vanaf vandaag in de winkel.