Met planten schieten op de discozombies

In towerdefensegames bouw je een verdedigingswal om monsters tegen te houden.

Bij Plants vs. Zombies zijn dat de planten. De zombies blijven wel zombies.

(Beelden Plants vs. Zombies)

De situatie: je veilige suburbiaanse leven wordt bedreigd door een onophoudelijke stroom bloeddorstige zombies. Gelukkig ligt er voor je huis als buffer een strak onderhouden gazon te stralen. Daar kun je planten zaaien die de levende doden een halt toe roepen. De planten schieten zaden af, exploderen, en eten in een enkel geval de zombies in één hap op. De wandelende lijken zijn echter ook vindingrijk, maar daar zet jij dan weer waterplanten en stekelige braamstruiken tegenover. En net als je denkt dat je alles hebt gehad, verschijnen de discozombies in Michael Jacksons Thriller-stijl.

Plants vs. Zombies is een game in het towerdefensegenre, een subgenre van strategiespellen dat nog maar kort bestaat. Het idee voor deze game ontstond rond de millenniumwisseling in de door fans gemaakte levels voor complexe strategiegames zoals Warcraft III. Het idee van de makers van Warcraft is dat ze met uitgebreide aanpasmogelijkheden fans aan zich binden. In cultureel opzicht is het interessant dat er uit deze beweging een aantal vernieuwende subgenres is voortgekomen.

Bij Towerdefense gaat alle aandacht naar het defensief. Standaardelementen zoals het opbouwen van een basis en legers worden achterwege gelaten. Towerdefense dankt zijn naam aan de geschutstorens die je neer moet zetten. Naarmate je meer monsters afhoudt krijg je meer geld, dat je gebruikt voor nieuwe torens.

Towerdefense maakte een vlucht toen er in 2007 voor het eerst versies verschenen die je gratis in je browser kon spelen, zoals Desktop Tower Defense, dat zich afspeelde op een bureaublad. De introductie van de iPhone was ook belangrijk voor de populariteit van het genre. De aanraakbesturing van deze telefoon bleek ideaal voor dit spel. En het genre leende zich uitstekend voor korte potjes onderweg.

Het Nederlandse bedrijf Rough Cookie is bezig met een towerdefensegame voor de iPhone, Star Defense, dat later deze maand verschijnt. Directeur Dan Hoffman schrijft de populariteit van het genre toe aan het eenvoudige spelconcept. Hoffman: „Het is een uitdaging om telkens nog strategischer je torens te plaatsen en zo veel mogelijk golven monsters te verslaan.”

Uniek is dat Star Defense zich afspeelt op een 3D-planeet. Hoffman: „We zochten naar een nieuwe benadering. De meeste towerdefensegames geven een overzicht van het complete speelveld. Maar in ons spel moet de speler regelmatig de planeet zoomen en roteren om overzicht te houden. Dat maakt het een stuk spannender.”

Plants vs. Zombies begon als onafhankelijk project. Ontwerper van het spel, de Amerikaan George Fan, merkte dat zijn tijd werd opgeslokt door de towerdefenselevels voor Warcraft en wilde het concept gebruiken voor een toegankelijke game. Fan: „Ik wilde het zo versimpelen dat bijna iedereen ermee overweg kan.” De geschutstorens werden planten omdat je die, volgens Fan, „meer karaktertrekken kunt geven. En niemand verwacht dat ze bewegen.”

Fan klopte aan bij PopCap om zijn spel af te maken en op de markt te brengen. PopCap maakt games als Bejeweled en Peggle, bekend bij een breed publiek. „De samenwerking was prettig”, zegt Fan. „We hebben hetzelfde gevoel voor humor.”

Het is nog de vraag wie Plants vs. Zombies precies gaat spelen. „De game is makkelijk genoeg voor mijn moeder, maar heeft tegelijk genoeg strategische diepgang voor fanatieke spelers. Uiteindelijk heeft dit spel misschien wel een bredere doelgroep dan Bejeweled.”

Toen Fan drie jaar geleden begon aan zijn game, was towerdefense alleen bekend bij een handjevol liefhebbers van strategiegames. Nu zijn er tientallen varianten die steeds populairder worden. „Dat krijg je ervan als je de tijd neemt om een spel te maken”, zegt Fan. Maar hij vertrouwt erop dat zijn game bijzonder genoeg is om op zichzelf te kunnen staan. „Er zijn geen towerdefensegames zo belachelijk als Plants vs. Zombies.”

Dan Hoffman maakt zich ook geen zorgen over de alomtegenwoordige competitie. „We hebben de uitdaging gezocht in het introduceren van een nieuwe twist in een populair genre. Een twist die de ervaring echt verandert en verbreedt.”

Plants vs. Zombies is gratis te downloaden via www.popcap.com

    • Niels `t Hooft