'We komen sterker uit de recessie'

Ook Unilever heeft last van de crisis, maar is niet somber. Het bedrijf weet hoe het met economische neergang moet omgaan. Het ontstond juist in tijden van recessie: de jaren dertig.

Paul Polman CEO Unilever

Paul Polman blaakt van het zelfvertrouwen in zijn nieuwe functie als hoogste baas van het Nederlands-Britse voedingsmiddelen en -zeepconcern Unilever. „We kunnen als Unilever sterker uit de recessie komen”, zei hij gisteren tijdens de jaarlijkse aandeelhoudersvergadering die het concern hield in het Beursgebouw in Rotterdam. „Ik heb daar alle vertrouwen in. Unilever is immers ook ontstaan in een recessieperiode, die van de jaren dertig.”

De Nederlander Polman werd eind vorig jaar weggekaapt bij Unilevers Zwitserse concurrent Nestlé, waar hij enkele jaren financieel topman was. Daarvoor maakte hij carrière bij het Amerikaanse Proctor & Gamble. Bij Unilever heeft men hem nu leren kennen als een man met grote ambities die hoge eisen stelt aan zijn medewerkers. Hij geeft een nieuwe draai aan de identiteit van Unilever, bijvoorbeeld door de aankoop van het Britse luxe haarverzorgingsmerk TIGI of doordat Unilever nu ijs gaat maken voor de Amerikaanse koffieketen Starbucks.

In het eerste kwartaal onder Polman behaalde Unilever relatief goede cijfers, ondanks de economische neergang. Wel daalde de nettowinst met 43 procent naar 803 miljoen euro in de eerste drie maanden van dit jaar.

Polman wil verder inzetten op groei. „De omzet van het bedrijf komt nog niet vooruit en blijft steken rond de 40 miljard euro. We moeten terugkeren naar volumegroei en tegelijkertijd kaspositie en marges beschermen. In Twente, waar ik geboren ben, bezigden wij altijd het gezegde ‘niet kletsen maar poetsen’, en dat hang ik ook aan.”

Wat heeft u tot dusver gedaan als nieuwe bestuursvoorzitter van Unilever?

„Ik heb mij enorm ingespannen om het bedrijf beter te leren kennen. Ik heb 15 van 20 landen waarin wij het grootste zijn bezocht en ik heb ook 4 van onze 5 onderzoekscentra gezien. Ik ben bemoedigd door wat ik gezien heb. Unilever heeft een gestroomlijnde merkenportefeuille. Wereldwijd verkopen we dagelijks 160 miljoen producten, en dagelijks gebruiken meer dan twee miljard mensen onze producten.”

Heeft u al kans gezien uw stempel te drukken op de strategie van Unilever?

„Op bepaalde punten is mijn nieuwe beleid al zichtbaar. Maar voordat ik daar iets over wil zeggen, wil ik eerst resultaten halen. Ik heb liever dat de getallen praten, dan dat wij zelf praten. Ik vind het ook niet juist om meteen mijn eigen plannen te ontvouwen. Dat zou niet veel respect tonen voor mijn voorgangers.”

Ziet u nog kans Unilever in de ‘verzadigde’ Europese markt te laten groeien?

„Europa wordt alom gezien als een moeilijke markt, maar ik geloof niet dat wij hier niet kunnen groeien, daar zijn we toch zelf Europeanen voor. Unilever is bezig met het opzetten van een Europese bevoorradingstructuur en heeft de marketing van de verschillende landen geherstructureerd, waardoor we efficiënter kunnen zijn.

„Met productvernieuwingen als het Magnumijsje, de piramidevormige theezakjes van Lipton en de Dove hairminimizing deodorant hebben we laten zien dat we via innovaties snel kunnen groeien, mits we maar aansluiten bij wat de consument graag wil. We kunnen innovaties nu sneller op verschillende plaatsen tegelijk op de markt brengen. Tegelijkertijd zullen we voortaan minder innovaties op de markt brengen, maar wel grotere innovaties.”

Waarom denkt u dat Unilever de concurrentie voor kan blijven?

„Wij concentreren ons op slechts 11 categorieën, de handel op honderden. Daardoor zouden wij het altijd beter moeten kunnen doen dan de handel als geheel. Wij zijn in die zin ook een klein bedrijf. Op dit moment hebben we geen plannen nieuwe categorieën aan ons assortiment toe te voegen. Voor onze aandeelhouders is het nu belangrijk dat wij onze bestaande merken versterken.”

De vakbonden protesteerden tegen sociale wantoestanden bij Unilever in met name India en Pakistan. Wat is uw reactie?

„Het doel van het protest is goed. „Wij zijn een bedrijf van de lange termijn. We willen een goede oplossing voor de werknemers en voor Unilever en we willen duurzaamheid op de lange termijn.”

    • Sander Voormolen