Gevolg smeltende ijskap overschat

Zeespiegelstijging door het in zee storten van de West-Antarctische ijskap wordt overschat. In het wetenschappelijk tijdschrift Science laten Britse en Nederlandse wetenschappers vandaag zien dat de zeespiegel over de hele wereld gemiddeld stijgt met 3,30 meter – áls de enorme ijskap bij de zuidpool smelt. Die mondiale zeespiegelstijging is ongeveer de helft van de vijf tot zeven meter waar aardwetenschappers tot nog toe op rekenden. Aan de Amerikaanse kust en delen van de Indische Oceaan komt de voorspelde zeespiegelstijging 40 centimeter hoger uit dan het gemiddelde, doordat het wegsmeltende ijs de massaverdeling over de aardbol en dus de zwaartekracht verandert.

De voorspelde zeespiegelstijging volgt uit modelberekeningen en nauwkeurige satellietmetingen. Het instorten van de West-Antarctische ijskap, een relatief kleine uitstulping van Antarctica in de richting van Zuid-Amerika, is een gevreesd gevolg van hogere zeewatertemperaturen. Het ijs op het vasteland van Antarctica is volgens de meeste wetenschappers daarentegen vrij stabiel.

Op sommige plaatsen zoals Pine Island Bay en de Zee van Amundsen brokkelt het Zuidpoolijs nu al sneller af, maar mede-auteur Bert Vermeersen, universitair hoofddocent aan de TU Delft, benadrukt dat niet onomstotelijk vaststaat dat de ijskap in zijn geheel kleiner wordt. Als de ijskap afbrokkelt, zal dat eeuwen in beslag nemen.

De auteurs schatten de hoeveelheid ijs die in theorie van West-Antarctica los kan komen veel lager in dan voorgangers die de ijshoeveelheid schatten uit waarnemingen in het veld. Zij hielden rekening met de hellingshoek van het vasteland waar de gletsjers op liggen en met het feit dat een groot deel van het ijs onder zeeniveau ligt. Als dat ijs smelt, resulteert dit niet in een zeespiegelstijging.