Zonder Yao missen Rockets aanjager en aanspeelpunt

Houston moet het in de play-offs van het Noord-Amerikaanse profbasketbal zonder de geblesseerde Yao Ming doen. De ploeg hoopt uitschakeling door de LA Lakers te voorkomen.

De basketballers van Houston Rockets zouden zonder hun geblesseerde spelmaker Yao Ming kanonnenvoer zijn in de play-offs met Los Angeles Lakers. Maar zonder de Chinese volksheld – met 2,29 meter de langste speler in de Amerikaanse profcompetitie NBA – bracht de ploeg afgelopen zondag de stand in de serie op 2-2, door een 99-87 overwinning. De Rockets konden niet meer stuk, hun gerenommeerde tegenstanders oogden als verwende losers.

Aaron Brooks, met 1,83 meter de kleinste speler van de Rockets, werd met 34 punten de held van de 18.313 supporters in de Toyota Arena. De jonge guard, die met nummer 0 speelt op zijn shirt, verwees na afloop naar de afwezigheid van Yao (gebroken voet) en diens adjudant Tracy McGrady (knieblessure). Eerder dit seizoen waren de ervaren reus Dikembe Mutombo en de hardwerkende aanvaller Shane Battier al voor langere tijd uitgeschakeld. „We schrijven onszelf nooit af, omdat we het hele seizoen al spelers hebben gemist. We waren er klaar voor omdat we eraan gewend zijn.”

Maar afgelopen dinsdag sloeg Los Angeles Lakers vernietigend terug. Op bezoek in het vijandige Staples Center, waar de sterren uit Hollywood langs de houten vloer zitten, verloren de Rockets met 118-78. Niet eerder moest de in 1967 in San Diego opgerichte en in 1971 naar Houston verhuisde club in de play-offs een verschil van liefst veertig punten slikken. „We speelden veel slechter aan de vorige wedstrijd”, zei coach Rick Adelman na afloop. „Echt alles was anders vanavond.”

Voor de Rockets is het bereiken van de tweede ronde van de play-offs eigenlijk al een bijzondere prestatie. De derde profclub van de staat Texas – naast San Antonio Spurs en Dallas Mavericks – behaalde aan de hand van de Nigeriaans-Amerikaanse spelmaker Hakeem Olujawon in 1994 en 1995 de eerste twee NBA-titels. Na diens vertrek wist de ploeg van 1999 tot en met 2003 niet eens meer de play-offs te halen. Pas met de komst van Yao bereikten de Rockets weer de strijd om de NBA-titel, waarin de ploeg tot dit seizoen steeds in de eerste ronde werd uitgeschakeld.

Houston versloeg vorige maand in zes wedstrijden Portland Trail Blazers, waardoor de ploeg van Adelman werd gekoppeld aan Los Angeles Lakers, dat met titelhouder Boston Celtics en Cleveland Cavaliers van sterspeler LeBron James favoriet is voor de titel. De Rockets kunnen vannacht in het eigen Toyota Center op gelijke hoogte komen met de ploeg van succescoach Phil Jackson, maar erg waarschijnlijk is dat niet. Dinsdag werd pijnlijk duidelijk dat Houston zonder Yao een aanspeelpunt en aanjager mist.

De Lakers beschikken daarentegen wel over hun vedette Kobe Bryant, in augustus nog een van de gangmakers bij de Amerikaanse nationale ploeg die in Peking de olympische titel behaalde. Hij bepaalt in de meeste wedstrijden het tempo, stippelt de tactiek uit en forceert fouten bij de tegenstander. Bryant maakte in de vijfde wedstrijd al 26 punten en verklaarde na afloop dat de Lakers alleen nog maar beter kunnen.

„Het is gelukkig geen American football, dan waren we na een wedstrijd klaar geweest”, zei Rockets-verdediger Ron Artest, dinsdag een van de minste spelers op de vloer. „We kunnen nu alleen maar positief blijven, omdat we ze ook zonder Yao hebben verslagen.” Ook coach Adelman verwees naar de verrassende overwinning in de vierde wedstrijd. „Ik denk dat we goed op deze nederlaag reageren, net als bij de teleurstelling over de blessure van Yao.”

De winnaar van de tweestrijd tussen Houston Rockets en Los Angeles Lakers neemt het in de finale van het westelijke competitiegedeelte van de NBA op tegen Denver Nuggets, dat afgelopen nacht met 4-1 won van Dallas Mavericks.

De vijfde wedstrijd, die werd gespeeld in Denver, eindigde in 124-110. Carmelo Anthony maakte 30 punten, Chauncey Billups kwam voor 28 punten op het scorebord voor de Nuggets. Voor de ploeg uit Denver is het de eerste keer sinds 1985 dat de ploeg de finale van de Western Conference weet te halen.

In de Eastern Conference heeft Cleveland Cavaliers de finale al bereikt, dankzij een 4-0 overwinning op Atlanta Hawks. Boston Celtics leidt met 3-2 tegen Orlando Magic en kan zich komende nacht eveneens plaatsen.