Als Mentsjov zijn dag heeft kan hij veel

Raborenner Denis Mentsjov wint de vijfde etappe van de Ronde van Italië.

Lance Armstrong moet de favorieten voor de eindzege bergop laten gaan.

De winst van Rabo-kopman Denis Mentsjov gisteren in de vijfde etappe van de Ronde van Italië was prachtig. Op de 1.844 meter hoge klim van de Alpe de Siusi rekende de Rus in de eindsprint af met Danilo di Luca, die de roze leiderstrui overnam van de dapper strijdende Thomas Lövkvist. Knap was de elfde plaats van Laurens ten Dam, op de dag dat precies honderd jaar geleden de eerste Giro startte.

Maar in de 125 kilometer korte etappe werd vooral duidelijk wie dit jaar normaal gesproken niet zullen winnen in de Italiaanse ronde. Lance Armstrong moest op zes kilometer van het einde de voorsten laten gaan, zag zichtbaar enorm af en kwam omringd door een paar ploeggenoten bijna drie minuten na de favorieten binnen. Nadat hij een dag eerder al kraakte en vijftien tellen verloor, zakte hij nu naar de 23ste plaats in het algemeen klassement, op 3.34 minuten van leider Di Luca.

Zelf had de zevenvoudig recordwinnaar van de Ronde van Frankrijk voor de start in Venetië al aangekondigd dat hij niet zou meespelen om de eindzege. Zijn comeback na drie jaar afwezigheid werd eind maart verstoord door een sleutelbeenbreuk in de Spaanse rittenkoers Castilla y Leon. Een sterke ploegentijdrit en attent rijden in de eerste dagen wekten bij veel volgers toch weer verwachtingen. Na zijn grote tijdverlies zal Armstrong (37) de Giro, met vandaag en morgen ritten van boven de 240 kilometer, vooral gebruiken als voorbereiding op de Tour.

Ook de Lampreploeg behoorde in Zuid-Tirol tot de verliezers. Kopman Damiano Cunego loste vlak na Armstrong en verloor 2.39 minuten op winnaar Mentsjov. Net als il piccolo principe (de kleine prins), in 2004 nog glorieus winnaar van de Giro, kon zijn ploeggenoot Marzio Bruseghin in de slotfase de besten niet volgen.

In de tien steile laatste kilometers van de lange slotklim, met stijgingspercentages tot elf procent, was het tempo van de Poolse Liquigas-renner Sylvester Szmyd velen te machtig. Op vier kilometer van de finish nam zijn kopman Ivan Basso het commando over. Met dezelfde serene glimlach als waarmee hij drie jaar geleden het Giro-peloton degradeerde tot figuranten, dunde de topfavoriet van de Italiaanse bookmakers de voorste groep uit tot zeven man. Alsof hij niet twee jaar was weggeweest na een schorsing wegens betrokkenheid bij Operacion Puerto.

Vier renners konden nog terugkomen toen Basso in het zicht van de finish het tempo liet vieren, onder wie Ten Dam en Carlos Sastre. De Tourwinnaar van 2008 demarreerde bijna direct voor de ritzege, maar Mentsjov counterde genadeloos. Zelfs Di Luca, een dag eerder nog winnaar bergop, had geen schijn van kans. De ‘Killer’ nam nog wel net genoeg voorsprong op nummer drie Lövkvist om de roze trui te pakken. Mentsjov klom naar de vijfde plaats, tussen concurrenten als Levi Leipheimer (vierde), Ivan Basso (zesde) en Carlos Sastre (zevende).

„Dit is heel goed voor het zelfvertrouwen van Mentsjov en de ploeg”, zei Rabo-ploegleider Adri van Houwelingen na afloop tegen persbureau ANP. „Wanneer Denis in goede doen is, kan hij veel.”

Juist vanwege zijn extra klasse bergop werd de Rus in 2005 door toenmalig directeur Theo de Rooij naar Rabo gehaald. Hij werd dat jaar na diskwalificatie van Roberto Heras (doping) uitgeroepen tot winnaar van de Vuelta. In 2006 schitterde hij in de Dauphiné met een zege op de Mont Ventoux en in de Tour met ritwinst op Pla de Beret. In 2007 won Mentsjov de Vuelta, vorig jaar werd hij vijfde in de Giro en na de uitsluiting van Bernhard Kohl (doping) derde in de Tour. Met steun van de sterke Ten Dam, veertiende in het klassement, kan de Rabo-kopman dit jaar mogelijk meedoen om de Giro-zege.

‘On the turning away’ van Pink Floyd