Beladen basketbalstrijd

In de halve finales van de play-offs om de landstitel kwam Den Bosch zaterdag op gelijke hoogte met Groningen. Morgen is de finalist bekend.

Basketbalminnend Groningen verkeert in extase, de finale van de eredivisie lonkt. „De ‘Ton Boot-gekte’ herleeft”, zegt een vrijwilliger van Capitals zaterdagavond voorafgaand aan de vierde wedstrijd in de halve finale van de play-offs tegen EiffelTowers Den Bosch. Hij doelt op de succesvolle periode onder coach Ton Boot een aantal jaar geleden toen Groningen landskampioen werd (2004) en de nationale beker won (2005).

Groningen had stiekem gerekend op een overwinning in de thuiswedstrijd, waardoor het de finale zou bereiken. De Bosschenaren hielden zich echter vrij makkelijk staande (71-67). Daardoor staat het nu gelijk in de best-of-fiveserie (2-2). De beslissende wedstrijd is morgenavond in Den Bosch. In de finale wacht MyGuide Amsterdam, dat zich donderdag al plaatste door West Brabant Giants uit Bergen op Zoom te verslaan.

De halve finale tussen Groningen en Den Bosch is door de spanning in de serie en de spectaculaire duels goede reclame voor het Nederlandse basketbal. Ook zijn alle duels zo goed als uitverkocht, zaterdag zaten er 4.355 toeschouwers in een kolkend Martini Plaza. EiffelTowers-coach Don Beck begon de persconferentie dan ook met de complimenten aan het „fantastische” publiek. En zijn collega bij Capitals, oud-bondscoach Marco van den Berg: „2-2: voor het basketbal kan het niet beter.”

Den Bosch-Groningen is behalve een mooie halve finale ook een clash tussen twee echte basketbalsteden. Vooral Groningen staat bekend als een basketbalgekke stad. De club heeft zo’n honderd vrijwilligers, een kleine tweehonderd sponsors en gemiddeld duizend seizoenskaarthouders per jaar. Doorgaans komen naar de thuiswedstrijden tussen de 2.500 en 3.500 toeschouwers, wat veel is voor Nederlandse begrippen.

Bij de kaartverkoop voor de wedstrijd van afgelopen weekeinde stonden donderdagochtend om zes uur ’s ochtends al lange rijen, terwijl de kassa’s drie uur later pas open zouden gaan. Het zegt veel over de trouwe aanhang van de club die in de volksmond nog steeds Donar wordt genoemd. „Veel mensen willen bij de club horen. We zijn samen met FC Groningen de trots van de stad”, zegt voorzitter Rob Schuur. Vooral onder studenten is de sport populair, merkt de voorzitter op.

Vorig jaar was het nog crisis bij Capitals door het faillissement van de topsportstichting. Het bestuur trad af en Schuur was een van de nieuwkomers. „Nu staat het weer op de rails”, meent Schuur, die aangeeft dat het budget voor komend seizoen 1,6 miljoen euro is.

De Groningse sportwethouder José van Schie vertelt dat ze donderdag, toen Capitals verrassend won bij Den Bosch, bij een bijeenkomst was waar de helft van de aanwezigen de stand volgde via de mobiele telefoon. Van Schie: „Het zegt alles over de betrokkenheid.”

De confrontatie tussen beide teams is een historische. Groningen versloeg bij zijn eerste kampioenschap, in 1982, Den Bosch in de finale. En ook bij de tweede en voorlopig laatste titel van Capitals in 2004 moest de Brabantse ploeg er in de eindstrijd aan geloven. In 2006 waren de rollen omgedraaid, na een spannende finaleserie (4-3) won Den Bosch.

„Qua beladenheid is dit de grootste wedstrijd”, vindt Erik Kurvers, voorzitter en hoofdsponsor van EiffelTowers. „We zijn aartsrivalen, dat is bepaald door de historie. Het gaat erom wat dé basketbalstad van Nederland is. Het is toch anders dan tegen Bergen op Zoom, terwijl dat een derby is.”

Veertienvoudig landskampioen Den Bosch, dat in maart voor de vijfde keer de beker won, beschikt evenals Groningen over een brede achterban: veertig vrijwilligers, 125 businessclubleden en zevenhonderd seizoenskaarthouders. Kurvers: „Veel mensen in Den Bosch hebben verstand van basketbal. Het leeft hier.”

Voor Den Bosch-speler Kees Akerboom is het een bijzondere serie. Hij speelde in het verleden twee jaar bij Groningen. Voor de wedstrijd schudde hij veel handen van bevriende supporters uit zijn Groningse periode. „Het is lastig voor een publiek te spelen waar je zelf voor hebt gespeeld. Die supporters zijn nu tegen je.”

Den Bosch lijkt de beste papieren te hebben voor het beslissende duel, mede omdat het morgen in de eigen hal speelt. Bovendien oogde Groningen zaterdag niet scherp. Capitals-coach Van den Berg meent dat de druk nu bij Den Bosch ligt. „Zij worden geacht te winnen.”