Rolstoel kan gedachten lezen

Spaanse onderzoekers hebben een rolstoel gemaakt die je bestuurt met je hoofd. Bedenk waar je naartoe wilt en hij gaat op weg.

Een rolstoel besturen zonder een vinger te verroeren. Je hoeft alleen maar te kijken waar je naar toe wilt. Dat kan met een rolstoel die Spaanse onderzoekers hebben gemaakt. Goed nieuws als je van top tot teen verlamd bent en toch naar school wilt.

In de rolstoel moet je een speciale kap op die lijkt op een badmuts. De badmuts meet elektrische stroompjes die door je hersenen schieten als je ergens aan denkt. Zoals: dáár wil ik naartoe.

Op een filmpje zit een jongen slap in een rolstoel. Hij kijkt naar een computerscherm. Hij beweegt niet, maar toch begint de rolstoel langzaam te draaien. Stapvoets rijdt hij tussen twee bureaus door en daarna door een smalle deur naar buiten. Dat is een knap kunstje, want aan weerszijden van de wielen is maar een paar centimeter ruimte.

Met een soort elektronische ogen maakt de rolstoel een beeld van zijn omgeving. Van dat beeld verschijnt een plaatje op het scherm van de computer waar de rolstoelbestuurder naar kijkt. Het besturen van de rolstoel lijkt op een computerspelletje waarin je door een gebouw of stad moet lopen. Maar dan zonder de joystick.

Over het computerscherm flitst een stip. Als die stip staat op een plaats waar de bestuurder naar toe wil dan schiet er een stroompje door zijn hersenen.

De badmuts pikt dat stroompje op. Zo weet de rolstoel waar hij naartoe moet.

Twee keer per minuut komt een signaal uit de hersenen in de badmuts aan. Dat is genoeg want als de rolstoel het eindpunt weet, dan slalomt hij er zelf naar toe. Iemand die voorlangs loopt kan de rolstoel ontwijken. En als iemand een stoel verzet, dan gaat hij er netjes omheen.

Voor gebruik op school moet de rolstoel nog verbeterd worden. Nu moet je een speciale gel op je hoofd smeren om de stroompjes uit je hersenen goed te kunnen meten.

Die gel droogt in twee uur op. Dat is te kort voor een hele schooldag.

De rolstoel bekijken? nrc.nl/kleinewetenschap

    • Michiel van Nieuwstadt