Einde van tijdperk

Bij de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA gaan ze al bijna aftellen. Maandagmiddag begint, als alles goed loopt, het ruimteveer Atlantis aan zijn laatste vlucht naar een andere bestemming dan het gebruikelijke internationale ruimtestation ISS. De Atlantis gaat naar de befaamde Hubbleruimtetelescoop.

Het is het allerlaatste bezoek aan de Hubble en dat markeert, volgens de commentator van het wetenschapsblad Nature, het einde van een tijdperk. Het eerste bezoek was in 1993, met het ruimteveer Endeavour. Astronauten vervingen toen tijdens een reeks ruimtewandelingen kapotte onderdelen en installeerden nieuwe meetinstrumenten. Tijdens het laatste bezoek moet een nieuw team weer zulke werkzaamheden uitvoeren, zodat de Hubbleruimtetelescoop nog een paar jaar beelden naar de aarde kan sturen.

Het onderhoud aan de Hubble zou wel eens het belangrijkste wapenfeit van de ruimteveren geweest kunnen zijn, schrijft de commentator van Nature. Met hun hoofdactiviteit – astronauten van en naar het internationale ruimtestation ISS brengen – heeft hij duidelijk weinig op. Met ‘rather pointless’, doet hij die in twee woorden af.

De begroting voor het NASA-budget die president Obama donderdag in de Verenigde Staten presenteerde, laat zien dat de drie ruimteveren samen nog acht vluchten naar het ISS zullen maken. In 2010, of uiterlijk begin 2011, gaan ze met pensioen. Dat was al langer de bedoeling, want de ruimteveren werden en worden geplaagd door ongelukken en technische mankementen.

Hun opvolgers, de Ares 1 en Ares V raketten, zullen op zijn vroegst vanaf 2015 bemanningen naar de ruimte vervoeren. Als ze gaan: Obama heeft de financiering ervan afhankelijk gemaakt van de uitkomst van een onafhankelijk onderzoek, want ook Ares 1 en V worden al jaren door ontwerpproblemen achtervolgd.

Voor wie intussen twijfelt aan de bemande ruimtevaart en zijn megabudgetten: Obama geeft voor het eerst sinds lang extra geld aan onbemande ruimtevaart, vooral aan studies van de aarde vanuit de ruimte.

    • Margriet van der Heijden