Een roze trui met rugnummer 21

De Ronde van Italië bestaat honderd jaar. Het wielerspektakel begint vanmiddag in Venetië en eindigt op 31 mei in Rome. Brandende vraag: wat kan Lance Armstrong?

Organisator Angelo Zomegnan heeft alles uit de kast gehaald om van het eeuwfeest van de Giro d’Italia een groot succes te maken. Is er voor de start van een wielerwedstrijd een mooiere locatie denkbaar dan Venetië? De Dolomieten, de Alpen en de Apennijnen zijn vertrouwde decors in de eerste grote ronde van het jaar, maar een criterium in Milaan (negende etappe, 17 mei), een aankomst op de Vesuvius (19de rit, 29 mei) en een tijdrit in Rome (21ste en laatste etappe, zondag 31 mei), langs het Colosseum, geven deze editie van de Ronde van Italië extra cachet.

Pikante ingrediënten volop in de 92ste Giro. Zoals de rentree van Ivan Basso, de Italiaan die dit jaar na een schorsing van twee jaar voor zijn bekentenis dat hij doping wilde gebruiken weer mag koersen en meteen als de topfavoriet van start gaat.

En dan is er de terugkeer in een grote ronde van Lance Armstrong, met het voor hem ongebruikelijke rugnummer 21. Sinds hij in september zijn rentree in het profpeloton aankondigde, nadat hij in 2005 als zevenvoudig Tourwinnaar afscheid had genomen, was hij vrijwel elke dag in het nieuws. De Amerikaan prijkt ook op de meeste foto’s die donderdag bij de ploegenpresentatie in Venetië werden gemaakt. In een gondel bijvoorbeeld, met een stoere zonnebril op zijn neus: een gimmick waar alle renners uit de ploeg van Astana aan moesten geloven.

Vrijwel niemand houdt rekening met een eindzege van Armstrong, in zijn eerste Giro. Hij heeft zijn zinnen gezet op de Tour de France. Tussen Venetië en Rome zal hij vooral in dienst rijden van landgenoot Levi Leipheimer – één van de favorieten naast Basso, Danilo Di Luca, Carlos Sastre, Damiano Cunego en Raborenner Denis Mentsjov. Een ritzege voor Armstrong behoort tot de mogelijkheden. Maar het mooiste vuurwerk wil hij bewaren voor juli, in de Tour. Aan zijn zijde in de Giro, en wellicht over twee maanden in Frankrijk, één geroutineerde knecht, de Spanjaard José Luis ‘Chechu’ Rubiera.

Hoe Armstrong ook presteert in de Giro, organisator Zomegnan is al lang blij dat de 37-jarige Amerikaan deel uitmaakt van het 198 renners tellende deelnemersveld. Eind maart brak Armstrong zijn sleutelbeen, in een etappekoers in Spanje, waar hij voor het eerst samen reed met ploeggenoot Alberto Contador, de Giro-winnaar van vorig jaar. Even leek zijn deelname aan de Giro in gevaar, maar Armstrong herstelde snel. In de Amerikaanse staat New Mexico fietste hij zich vorige week warm voor Italië, in de Ronde van Gila, een kleine etappekoers waar hij achter Leipheimer tweede werd. Als Astana vandaag de ploegentijdrit wint – het negental vertrekt 17.20 uur als laatste van de 22 teams – krijgt mogelijk Armstrong de door Dolce&Gabbana ontworpen roze leiderstrui om de schouders. ‘Lance’ in het roze, leg dat maar eens uit in de homofobe Verenigde Staten.

Aan de vooravond van de Giro veel onrust rond de ploeg waarin Armstrong rijdt, Astana. De Kazachstaanse sponsor betaalt salarissen van renners en ander personeel van de ploeg niet (op tijd) en Armstrong zou, eventueel met de Belgische ploegleider van Astana Johan Bruyneel, de ploeg willen overnemen. Wordt vervolgd.

Contador laat de Giro dit jaar aan zich voorbijgaan. De Spanjaard heeft het de afgelopen weken rustig aan gedaan en richt zich voluit op de Tour, die hij in 2007 won – mede dankzij de beslissing van Rabobank om geletruidrager Michael Rasmussen uit de Tour te halen. Hoe adembenemend mooi en spannend deze feestelijke editie van de Giro ook wordt, de apotheose van het wielerseizoen voltrekt zich straks in Frankrijk. Daar kan Armstrong geen toneel meer spelen en wordt vanaf de start in Monaco op 4 juli op de fiets uitgevochten wie Astana’s kopman is.

Interview Basso: pagina 11

    • Ward op den Brouw