Walen waren eerste kolonisten New York

Niet Nederlanders, maar Walen waren de eerste kolonisten op Manhattan in 1624. De Belgische consul in New York, romanschrijver Herman Portocarero, is daarom een bescheiden tegenoffensief gestart nu Nederland voor zes miljoen euro aan evenementen organiseert in New York om te herdenken dat vierhonderd jaar geleden Henry Hudson, een Engelsman in Nederlandse loondienst, voet aan wal zette op Manhattan.

Deze week kon de Belgische consul even triomferen. In het museum van de stad New York, waar tot eind september een expositie loopt over de band tussen Amsterdam en New York, werd de film ‘Manhattan 1609’ vertoond. Die documentaire van de Waalse filmmaker Philippe Hesmans vertelt het verhaal van de eerste kolonisten, die vanaf 1624 op Manhattan neerstreken: Franstalige protestanten uit Henegouwen (nu een Waalse provincie), op de vlucht voor intolerante katholieken. Met 32 waren ze, aangevoerd door Jesse de Forest. Net als Hudson waren ze in dienst van een Nederlandse handelsmaatschappij, de West-Indische Compagnie.

„De Belgische consul heeft gelijk”, zegt Russell Shorto, auteur van ‘The Island at the Centre of the World’ over de Nederlandse invloed in New York. „De eerste kolonisten waren overwegend Walen, hoewel er ook enkele Nederlanders en Vlamingen bij waren.” Dat de man die Manhattan voor 60 gulden kocht van de indianen, Peter Minuit, ook een Waal was zoals Portocarero beweert, bestrijdt Shorto. „Dat was dan weer een Frans sprekende Duitser die voor de Nederlanders werkte.”

Een monument in Battery Park herinnert aan de ‘Walloon Settlers’. De granieten steen, een ontwerp van Henry Bacon, is erg verwaarloosd. Portocarero zoekt nu sponsors voor de restauratie.