Squashzussen motiveren elkaar tijdens toernooien

De Grinham-sisters behoren al jaren tot de squashtop. Natalie Grinham debuteerde vorige week voor Nederland.

De squashzussen Natalie en Rachael Grinham delen tijdens toernooien vaak een hotelkamer. Kostenbesparing speelt hierbij geen rol, het gaat de in Australië geboren speelsters om gezelschap. „Ze is mijn beste vriendin, ik vertel haar alles”, zegt de 31-jarige Natalie over haar één jaar oudere zus.

Het zijn drukke weken voor Natalie Grinham, die sinds vorig jaar voor Nederland uitkomt. De nummer vier van de wereld speelde in korte tijd een toernooi in Montreal, de play-offs van de Nederlandse competitie in Amsterdam en het Europees kampioenschap voor landenteams in Malmö. Amper bekomen van de vele wedstrijden speelt Grinham, evenals haar zus, deze week een toernooi op de Kaaiman-eilanden (Caraïben). En volgende week vliegt ze naar de Verenigde Staten voor een toernooi in Texas.

„Ik heb geen idee welke dag het vandaag is”, vertelt ze per telefoon vanuit haar hotelkamer. Het toernooi op de Kaaiman-eilanden is vanwege het lekkere weer, de mooie stranden en het heldere zeewater een van haar favoriete squashevenementen. „Als het interview klaar is, ga ik snel naar het strand”, lacht ze. In de eerste ronde speelt Grinham vandaag tegen een qualifier.

Afgelopen weekeinde maakte Grinham, die drie maanden buitenspel stond door kinkhoest, haar debuut voor Nederland bij het EK voor landenteams. Met Grinham erbij hoopte de ploeg eindelijk de heerschappij van Engeland te doorbreken. In de finale versloegen de Engelsen, die de titel net zolang in bezit hebben als het toernooi bestaat (32 jaar), de Nederlandse squashsters echter voor het zevende jaar op rij (3-0).

Grinham vertelt dat ze erg nerveus was voor haar eerste wedstrijd voor het Nederlandse team, waarin de Deense Line Hansen haar tegenstandster was. Maar ze won eenvoudig. Grinham kent de Nederlandse ploeg goed, ze woont al tien jaar in Nederland en was vaak toeschouwer bij wedstrijden. „Ik voelde me al onderdeel van het team.”

De bondscoach van de vrouwenploeg, Nicole Beumer, is blij met de nieuwkomer. „Een aanwinst voor Nederland. Alles staat bij haar in het teken van presteren”, zegt ze. „Als ze om vier uur een wedstrijd heeft, wil ze om elf uur eten, en geen minuut later. Ze weet precies wat ze wil.” Zo sprak Grinham lang met de bondscoach over hoe zij gecoacht wil worden tijdens wedstrijden.

Eind jaren negentig kwam Rachael Grinham als eerste van de twee zussen naar Nederland. Natalie volgde al snel. De reden? Vanuit Europa is het, vanwege de centrale ligging, makkelijker om naar toernooien te reizen. Ook zijn er goede trainingsfaciliteiten en sparringpartners. Natalie speelt nu competitie bij Squash Almere en is getrouwd met viervoudig Nederlands kampioen Tommy Berden.

De twee zussen staan al ruim tien jaar aan de wereldtop. Rachael was in de periode 2004/2005 zo’n anderhalf jaar de nummer één en staat nu derde. Natalie was twee een jaar lang de nummer twee van de wereld, tot afgelopen maart. De vergelijking met Serena en Venus Williams, de tennissende zussen, gaat volgens Natalie niet op. „Wij zijn blank, kleiner en ouder.”

In de onderlinge duels staat het 13-6 (competitie niet meegerekend) in het voordeel van Rachael. In de jeugd was de oudste van de twee ook altijd de beste, vertelt Natalie. „Pas op mijn zeventiende had ik kans om haar te verslaan. Ik ben een harde werker, zij heeft meer aangeboren talent.”

In de finale van de Nederlandse clubcompetitie in het Frans Otten Stadion, anderhalve week geleden, stonden de twee zussen tegenover elkaar. Rachael, die speelt voor MeerSquashHeroes uit Hoofddorp, was kansloos tegen haar jongere zus. De landstitel ging mede door de zege van Natalie naar Squash Almere. Door een enkelblessure kon Rachael niet voluit gaan. Natalie: „Dat was moeilijk. Ik wist dat ze nog niet volledig hersteld was en wilde haar niet verder blesseren.”

De ‘Grinhamsisters’ komen sinds 2006 niet meer uit voor hun geboorteland Australië na een conflict met de squashbond over de selectieprocedure. Hoewel Natalie nog geen Nederlands paspoort heeft, omdat ze de inburgeringstoets nog moet halen, mag ze op basis van de reglementen van de internationale squashfederatie voor het nationale team spelen.

Tijdens toernooien trainen de zussen meestal samen, ook spreken ze uitvoerig over de komende tegenstanders en het te volgen wedstrijdplan. Ze spelen liever geen wedstrijden tegen elkaar. Natalie: „We kennen elkaars spel door en door en weten wat de ander denkt. Dat is lastig spelen.”

Rachael kan het spel dicteren en heeft meer aanvallende kwaliteiten, zegt de coach van Natalie, Lucas Buit. „Natalie is meer een counterpuncher en heeft een heel goede wedstrijdmentaliteit.” Buit verwacht dat zijn pupil nog twee à drie jaar mee kan met de top.

Natalie stond al drie keer eerder in de finale van de wereldkampioenschappen, maar verloor ze allemaal. Ze heeft haar zinnen nu gezet op de WK in Amsterdam in september. „Daar winnen is mijn doel. Want ik ben er ziek van om steeds tweede te worden.”

    • Steven Verseput