Zorgenkind wordt langzaamaan volwassen

Thiemo de Bakker bereikte gisteren voor het eerst de tweede ronde van een groot tennistoernooi. „Maar één zwaluw maakt nog geen zomer”, waarschuwt bondscoach Hugo Ekker.

Huib Troost, Eddy Bank, Rohan Goetzke, Raemon Sluiter, Richard Krajicek, Hugo Ekker. De lijst van tennisexperts met wie Thiemo de Bakker de afgelopen jaren samenwerkte, is indrukwekkend. Sinds kort kan daar nog een naam aan worden toegevoegd: die van ex-tennisser John van Lottum. Onder zijn leiding plaatste De Bakker zich gisteren voor de tweede ronde van het toernooi in München. Daarin speelt hij morgen tegen voormalig nummer één van de wereld Lleyton Hewitt.

Thiemo de Bakker (20) heeft lang moeten wachten op een doorbraak. „En of daar nu sprake van is valt nog te bezien”, zegt Hugo Ekker, die De Bakker goed kent van Jong Oranje. „Thiemo heeft als qualifier in München vier overwinningen op rij behaald, op hoog niveau. Maar één zwaluw maakt nog geen zomer”, waarschuwt de bondscoach van Jong Oranje. Volgens Ekker weet iedereen die een beetje verstand van tennis heeft waartoe zijn voormalig pupil in staat is. „Nummer één bij de junioren word je niet zo maar. En hij heeft al eerder een rondje op ATP-niveau gewonnen [in Amersfoort in 2006, 2007 en 2008]. Dat zegt toch genoeg?”

Na het winnen van de juniorentitel op Wimbledon, drie jaar geleden, werd De Bakker prompt tot hoop van het Nederlandse tennis gebombardeerd. Maar de overstap van het juniorencircuit naar het proftennis viel de tennisser uit ’s-Gravenzande zwaarder dan verwacht; met name het vele reizen en de dagelijkse discipline vergden veel. „Je eigen potje koken kan voor een ander simpel zijn, voor mij is het een berg beklimmen”, liet hij eerder deze week in de Volkskrant weten.

De Bakker, die dankzij zijn tennissende moeder Carlieke al vroeg een racket oppakte, deed het goed bij futures en challengers, maar op ATP-niveau wilde het niet echt vlotten. Bij zijn Wimbledondebuut tussen de grote jongens verloor hij twee jaar geleden in de eerste ronde van tennisveteraan Wayne Arthurs. „In mijn hoofd was ik al bezig met de zege”, verklaarde hij zijn verloren vijfsetter destijds. „Ik was bang fouten te maken en speelde defensief.”

De Bakker is nu ‘slechts’ nummer 236 van de wereld. Maar afgaand op zijn optreden in München is het voormalige zorgenkind sinds Wimbledon een stuk professioneler geworden. Van de als vijfde geplaatste publiekslieveling Rainer Schüttler won hij gisteren probleemloos in straight sets. Zijn dropshots – in het verleden vaak te pas en te onpas gebruikt – sorteerden effect. En door hoog op de backhand van zijn Duitse tegenstander te spelen (een advies van ex-tennisser Sjeng Schalken) kwam hij geen moment in gevaar. Na ruim een uur spelen sloot De Bakker de partij af met een ace.

„Zijn grote kracht is zijn power”, vindt Ekker. „Hij kan geweldig serveren, heeft goede groundstrokes en kan in elk tempo spelen.” Op de vraag waar De Bakker eind dit jaar terug te vinden zal zijn op de ranglijst – zelf mikt hij op een plaats in de top-100 voor 2011 – reageert de bondscoach ietwat geïrriteerd. „Ik wil niet te veel op de zaken vooruitlopen. Het zou mooi zijn als Thiemo zichzelf de komende maanden verbetert. Dan komt die hogere ranking vanzelf.”

John van Lottum, met wie De Bakker sinds twee weken op proef samenwerkt, denkt er niet anders over. „Het is nu zaak dat Thiemo zo veel mogelijk wedstrijden speelt”, zegt de man die tien jaar geleden plaats 62 op de wereldranglijst bezette. „Door te winnen van ervaren spelers als Schüttler doet hij veel zelfvertrouwen op. En wie weet komt daar morgen de naam Hewitt bij. Fysiek staat hij er goed voor. Mentaal is het in orde. En de speelwijze van Hewitt ligt Thiemo wel. Ik denk dat hij een kansje heeft”, zegt Van Lottum.

Zowel Ekker als Van Lottum gelooft dat De Bakker vooral op fysiek vlak veel heeft te winnen. Van Lottum: „Als dat solide is, zullen andere aspecten op de baan als puzzelstukjes in elkaar vallen. Thiemo zit geregeld in het krachthonk. En we doen veel tennis gerelateerde oefeningen. Dat kippenborstje gaat op termijn verdwijnen, let op mijn woorden.”

    • Danielle Pinedo