United foltert Arsenal

Manchester United strijdt dit jaar weer mee om alle grote prijzen.

Arsenal wordt geprezen om het mooie voetbal, maar werd gisteren omvergeblazen: 1-3.

Ji-Sung Park (links) van Manchester United in duel met Cesc Fabregas van Arsenal. (Foto Reuters) Cesc Fabregas of Arsenal (R) and Ji-Sung Park of Manchester United fight for the ball during their second leg Champions League semi-final soccer match at the Emirates stadium in London May 5, 2009. REUTERS/Eddie Keogh (BRITAIN SPORT SOCCER IMAGES OF THE DAY) REUTERS

Ji-Sung Park en Cristiano Ronaldo maakten al na elf minuten een einde aan alle illusies van Arsène Wenger. De Franse coach van Arsenal keek op de bank van het eigen Emirates Stadium machteloos hoe de Zuid-Koreaan en de Portugees hun club Manchester United op een comfortabele 2-0 voorsprong zetten. Het duel dat vooraf in Engeland was aangekondigd als The battle for the final werd in de resterende speeltijd nooit meer een echte wedstrijd en eindigde door een tweede doelpunt van Ronaldo en een benutte strafschop van Robin van Persie in 1-3.

Manchester United speelt op 27 mei de finale van de Champions League tegen Chelsea of Barcelona, maar moet dat wel doen zonder Darren Fletcher die gisteren rood kreeg. Arsenal zal het seizoen voor de vierde keer op rij zonder prijs beëindigen.

Wenger had in de aanloop naar de halve eindstrijd met Manchester United gesteld dat hij al zijn gewonnen prijzen graag zou inruilen voor het veroveren van de Champions League. En nadat de heenwedstrijd op Old Trafford slechts met 1-0 verloren was gegaan, dichtte de Londense club zich een kans toe om net als in 2006 de eindstrijd van de Champions League te bereiken. Het optimisme werd verder gevoed door de terugkeer van de geblesseerde Robin van Persie.

Vooraf sloeg Wenger zich ten overstaan van de internationale media op de borst vanwege het feit dat Arsenal slechts 36 miljoen euro aan transfergeld had geïnvesteerd om de huidige selectie te kunnen formeren. Tegenstander Manchester United gaf daarentegen 156 miljoen euro uit. Wenger werkt sinds zijn komst naar Arsenal in 1996 volgens het idee om jeugdige toptalenten jong te scouten om ze vervolgens zoals Thierry Henry, Patrick Vieira, Francesc Fàbregas, Robin van Persie klaar te stomen voor het eerste elftal van The Gunners.

Wenger oogst daarnaast van alle kanten lof voor het aantrekkelijke voetbal dat hij zijn elftallen laat spelen. Vrijwel geen elftal ter wereld beheerst het combinatievoetbal zo goed als Arsenal. Maar als de toptalenten onder vleugels van Wenger zijn uitgegroeid tot internationale vedettes willen ze ook prijzen winnen. En juist daaraan ontbreekt het bij Arsenal dat nog nooit het belangrijkste Europese clubtoernooi te winnen. In 2005 was de FA Cup de laatste prijs.

De Franse internationals Vieira en Henry besloten al hun heil elders te gaan zoeken. En nu Arsenal wederom een seizoen afsluit met slechts de complimenten voor het aantrekkelijke spel, bestaat het gevaar dat Cesc Fàbregas, Van Persie, Kolo Touré en Emmanuel Adebayor ook om zich heen gaan kijken.

Als het gaat om het winnen van hoofdprijzen is het contrast tussen Arsenal en Manchester United groot. De formatie van manager Alex Ferguson stevent af op derde landstitel op rij en krijgt de kans om voor de vierde keer in de clubgeschiedenis de belangrijkste Europese beker te winnen. Daarmee zou United zich scharen onder de grootste – Real Madrid, AC Milan, Liverpool, Bayern München en Ajax die ‘de cup met de grote oren’ minimaal vier keer wonnen.

Het verschil tussen Wenger en Ferguson is dan ook vooral het eindresultaat. Want Ferguson, die sinds 1986 actief is in Manchester, is ook een manager die een oog heeft voor het opleiden van jeugdig talent. David Beckham, Ryan Giggs en Paul Scholes zijn voorbeelden van voetballers uit de eigen opleiding die groot werden onder Ferguson. Spelers als Ronaldo en Wayne Rooney kwamen al op zeer jonge leeftijd naar United. Maar de club schroomde daarnaast niet om balans in de selectie te brengen door internationaal gelouterde spelers als Edwin van der Sar, Ji-Sung Park, Dimitar Berbatov en Carlos Tévez aan te trekken.

De halve finale tussen Arsenal en United was een ontmoeting tussen een club die graag een Europese prijs wil winnen en een club die al lang een grootmacht in Europa is. De hoop van Arsenal werd al na acht minuten teniet gedaan toen Arsenal-verdediger Kieran Gibbs weggleed en Park een voorzet van Ronaldo kon binnen tikken. Ronaldo scoorde in de elfde minuut met een vlammende vrije trap en in de 61ste minuut uit een counter vervolgens zelf twee keer. Van Persie kon met een treffer uit een strafschop in de 76ste minuut alleen de eer redden.

    • Koen Greven