Arsenal grijpt voor vierde jaar op rij naast hoofdprijs

Arsenal 1Manchester United 3

Ruststand 0-2. 8. Park 0-1, 11. Ronaldo 0-2, 61. Ronaldo 0-3, 76. Van Persie 1-3. Scheidsrechter: Rosetti (Ita). Toeschouwers: 59.876

Koen Greven

Voetballers Ji-Sung Park en Cristiano Ronaldo maakten al na elf minuten een einde aan alle illusies van Arsène Wenger. De Franse coach van Arsenal keek op de bank van het eigen Emirates Stadium machteloos toe hoe de Zuid-Koreaan en de Portugees hun club Manchester United op een comfortabele 2-0 voorsprong zetten. Het duel dat vooraf in Engeland was aangekondigd als The battle for the final werd in de resterende speeltijd geen echte wedstrijd meer en eindigde na een tweede doelpunt van Ronaldo en een benutte strafschop van Robin van Persie in 1-3.

Manchester United speelt op 27 mei de finale van de Champions League tegen Chelsea of Barcelona, maar moet dat wel doen zonder Darren Fletcher, die gisteren een rode kaart kreeg. Arsenal zal het seizoen voor de vierde keer op rij zonder prijs beëindigen.

Wenger had in de aanloop naar de halve eindstrijd met Manchester United gesteld dat hij al zijn prijzen graag zou inruilen voor het winnen van de Champions League. En nadat de eerste wedstrijd op Old Trafford met slechts 1-0 was verloren, dichtte de club zich een kans toe om net als in 2006 de eindstrijd van de Champions League te bereiken. Het optimisme werd verder gevoed door de terugkeer van de geblesseerde Van Persie.

Vooraf sloeg Wenger zich ten overstaan van de internationale media op de borst vanwege het feit dat Arsenal slechts 36 miljoen euro aan transfergeld had geïnvesteerd om de huidige selectie te kunnen formeren. Tegenstander Manchester United gaf daarentegen 156 miljoen euro uit. Wenger werkt sinds zijn komst naar Arsenal in 1996 volgens het idee om jeugdige toptalenten jong te scouten om ze vervolgens zoals Thierry Henry, Patrick Vieira, Cesc Fàbregas en Robin van Persie klaar te stomen voor het eerste elftal van The Gunners.

Wenger oogst daarnaast lof voor het aantrekkelijke voetbal dat hij de ploeg laat spelen. Weinig elftallen beheersen het combinatievoetbal zo goed als Arsenal. Maar als de toptalenten onder de vleugels van Wenger zijn uitgegroeid tot internationale vedetten willen ze ook prijzen winnen. Juist daaraan ontbreekt het bij Arsenal, dat nog nooit het belangrijkste Europese clubtoernooi won. De FA Cup in 2005 was de laatste prijs.

De Franse internationals Vieira en Henry besloten al hun heil elders te zoeken. En nu Arsenal wederom een seizoen afsluit met slechts de complimenten voor het aantrekkelijke spel, is de kans groot dat Fàbregas, Van Persie, Kolo Touré en Emmanuel Adebayor ook om zich heen gaan kijken.

Als het gaat om het winnen van hoofdprijzen is het verschil tussen Arsenal en Manchester United groot. De formatie van manager Alex Ferguson stevent af op de derde landstitel op rij en kan voor de vierde keer in de clubgeschiedenis de belangrijkste Europese beker winnen. Daarmee zou United zich scharen onder de grootste – Real Madrid, AC Milan, Liverpool, Bayern München en Ajax, die ‘de cup met de grote oren’ minimaal vier keer wonnen.

Het verschil tussen Wenger en Ferguson is dan ook vooral het eindresultaat. Want Ferguson, die sinds 1986 actief is in Manchester, is ook een manager die oog heeft voor het opleiden van jeugdig talent. David Beckham, Ryan Giggs en Paul Scholes zijn voorbeelden van voetballers uit de eigen opleiding die groot werden onder Ferguson. Spelers als Ronaldo en Wayne Rooney kwamen al op zeer jonge leeftijd naar United. Maar de club schroomde niet om daarnaast balans in de selectie te brengen door internationaal gelouterde spelers als Edwin van der Sar, Ji-Sung Park, Dimitar Berbatov en Carlos Tévez aan te trekken.

Chelsea en Barcelona spelen vanavond in Londen de tweede halve finale van de Champions League. Het eerste duel tussen beide ploegen eindigde vorige week doelpuntloos. Barcelona, momenteel in topvorm, hoopt op Stamford Bridge de Engelse hegemonie in de Champions League te doorbreken. Chelsea-coach Guus Hiddink noemde de 6-2 uitzege van Barcelona op Real Madrid, afgelopen weekeinde in de Spaanse competitie, een „respectabel resultaat”, maar hij voegde eraan toe: „Elke wedstrijd is weer anders.”

    • Koen Greven