Ragfijn en nu nóg sterker

ILLUSTRATIE IRENE GOEDE Goede, Irene

Een olifant is eigenlijk een watje. Althans, als je hem vergelijkt met een mier. Een iele mier mag dan wel een ziljoen keer kleiner zijn dan die dikhuidige dommekracht, maar zo moet je niet vergelijken. Het is eerlijker om te kijken naar de last die iedere diersoort kan dragen in vergelijking met zijn eigen lichaamsgewicht. Kijk, dan is de mier de olifant verre de baas. Want een mier kan vijftig keer zijn lichaamsgewicht tillen en de olifant nog geen kwart daarvan.

Wat ook veel sterker is dan je zou denken: de ragfijne draden van een spinneweb, spinzijde. Dat zijn de sterkste touwen die er bestaan: een gram draad gesponnen door een spin is wel honderd keer sterker dan een gram staaldraad. Van deze spinzijde zou je dus heel lange hangbruggen kunnen maken en ondoordringbare kogelvrije vesten.

Nou ja, op papier dan. Want spinrag krimpt en is vochtig spul, dus je kunt er lastig iets van maken. En je zou ziljard spinnetjes moeten hebben om al die rag te spinnen. Maar wetenschappers hebben wel belangstelling voor die fantastische spinrag. Al was het maar om er later geld mee te verdienen.

Nu hebben een paar onderzoekers uitgevonden dat deze spinzijde nog veel sterker kan worden wanneer je die drenkt in metaalatomen – heel kleine deeltjes zink, titanium en aluminium. Die metaaldeeltjes vormden een soort supersterke lijm. Die vondst is een grote aansporing om een techniek uit te vinden om genoeg spinzijde te maken.

Apetrots zijn de wetenschappers: wij hebben de extreem grote natuurlijke kracht van spinzijde weten te verbeteren. Maar wat ze niet aan de grote klok hangen, is dat ze die metaaltruc óók hebben afgekeken van de kleine diertjes. Andere onderzoekers hadden namelijk al gevonden dat de kaken van bladmieren, sprinkhanen en sommige zeewormen ijzersterk zijn door dat soort metaaldeeltjes. Kleine diertjes verdienen groot ontzag.

Menno Steketee

    • Menno Steketee