Hollands Facebook van sterrenkundige Peter Roelfsema

Op vakantie

Peter Roelfsema vertrekt een dezer dagen naar Frans Guyana. Daar zal hij de lancering bijwonen van Herschel, een satelliet van de Europese ruimtevaartorganisatie (ESA) met de grootste ruimtetelescoop die ooit is gebouwd. Met een spiegel van 3,5 meter doorsnee moet het apparaat op 1,5 miljoen kilometer van de aarde infraroodstraling opvangen waardoor onontgonnen gebied voor de sterrenkunde wordt ontsloten.

Wat is uw betrokkenheid?

„De afgelopen vijftien jaar is er hier in Groningen in het Nederlandse Instituut voor ruimteonderzoek SRON gewerkt aan de bouw van een van de drie fotocamera’s. HIFI heet ons apparaat. We kunnen ermee kijken in de gebieden waar de sterren worden gevormd. HIFI kan door de stofwolken, door de mist heen kijken. We krijgen zo een schone blik op het universum.”

Wat is daar te zien?

„We kijken naar de kraamkamer van de sterren. Waar de wiegjes staan. Om die sterren is een schijf van materie, klonteringen die planeten zullen worden. We kunnen straks zien welke moleculen daar aanwezig zijn, en zo bepalen welke grondstoffen gebruikt worden voor het maken van planeten.”

Wat verwacht u?

„We vermoeden dat op veel plekken in het universum hetzelfde gebeurt als bij ons. Dat er planeten zoals de aarde, Mars en Jupiter om de zon heen draaien.”

Dan zijn er meer planeten als de aarde?

„Het is bijna niet denkbaar dat het niet zo is. We zijn niet zo bijzonder in het universum, denk ik.”

Maar die planeten zijn onbereikbaar?

„Ja, ze zijn zo ver weg dat je een flink aantal generaties moet reizen om er te komen. En dan heb je een ruimteschip nodig dat in staat moet zijn met bijna de lichtsnelheid te reizen.”

Wanneer zien we de eerste foto’s?

„In september of oktober zullen die publiek worden gemaakt. We moeten eerst zeker weten dat HIFI helemaal goed werkt.”

Wat kost de camera?

„Ongeveer tweehonderd miljoen euro. Nederland heeft vijftig miljoen euro hiervan betaald.”

Slaapt u al erg onrustig?

„Ik kan heel rustig slapen want we hebben er met een heel goed team van zo’n tweehonderd man aan gewerkt en zijn er helemaal klaar voor.”

Nagelbijten dan?

„Straks wel. Vlak voor de lancering. Dat schijnt een unieke ervaring te zijn. Er komt een enorme power aan te pas om honderden tonnen aan satelliet en raket de lucht in te schieten. Van een afstand zie je eerst een fel schijnsel en pas later hoor je de meest heftige donderslag. Ons kindje zal heftig door elkaar worden geschud.”

Solliciteer naar een plek in deze rubriek via weekblad@nrc.nl