Het is tijd dat Google volwassen wordt

Google lijkt net zo snel geld te kunnen ‘maken’ als de Amerikaanse regering. Het concern zou volgend jaar wel eens bovenop 21 miljard dollar aan kasgeld kunnen zitten. Maar anders dan de regering-Obama zegt topman Eric Schmidt dat het bedrijf geen plannen heeft om veel geld te gaan uitgeven. Het is onduidelijk waarvoor Google het geld dan wél nodig heeft. De meest voor de hand liggende overnames kunnen gewoon uit de kasstroom worden gefinancierd. Het is dan ook tijd dat Google met een dividend komt.

Google heeft op dit moment 16 miljard dollar in kas. En de verklaring van Schmidt dat het concern dat geld dit jaar niet zal uitgeven, betekent dat de berg nog zal groeien. Als Google zoveel geld blijft verdienen – de operationele kasstroom bedroeg vorig jaar 7,9 miljard dollar – zal het concern dit jaar afsluiten met maar liefst 21 miljard dollar in zijn schatkist. Als de kapitaaluitgaven net als in de voorgaande kwartalen worden gekortwiekt, zal de berg zelfs nog hoger worden.

Schmidt heeft onlangs gezegd dat de uitgaven omlaag zullen gaan en dat hij de omzet van Google niet ziet dalen. Maar zijn plan om al dat geld maar op te potten is verbijsterend. Waar wil hij het voor gebruiken?

De toezichthouders zullen niet toestaan dat Google een concurrent als Yahoo overneemt. Google zou weliswaar achter een grote, niet tot de kernactiviteiten behorende vis aan kunnen gaan, zoals Blackberry-producent Research in Motion, maar beleggers zouden een dergelijke stap niet toejuichen. Kleinere transacties als de overnames van Twitter, Salesforce.com of zelfs Facebook zouden kunnen worden gefinancierd zonder diep in de buidel te tasten.

Het concern zou daarom dividend moeten gaan uitkeren. Dat is een grote stap voor technologiebedrijven, omdat het de erkenning inhoudt dat de markt is verzadigd. Apple keert bijvoorbeeld nog steeds geen dividend uit. Maar de dagen dat de winstgroei per kwartaal van Google 50 procent of meer bedroeg, zijn voorbij. Analisten verwachten dat de winst dit jaar met minder dan 10 procent zal stijgen.

Een dividend zou Google helpen langetermijnbeleggers aan te trekken en zijn aandelenkoers te stabiliseren. De markt zal niet gaan twijfelen aan het vermogen van het concern om dividend uit te keren, zodat het dividend zelfs beleggers kan aantrekken van bedrijven die hun dividend wel hebben gekortwiekt, zoals Citigroup en General Electric. Voor managers zijn dividenduitkeringen misschien minder leuk dan het bekokstoven van overnames. Maar rijpheid heeft zo haar eigen aantrekkingskracht. Het is tijd dat Google volwassen wordt.

Jeff Segal