Bij de voorplaat

Het lijkt het boze oog wel. Maar de astronomen die de eerste opnames maakten van deze planetaire nevel in het sterrenbeeld Waterman noemden hem destijds de Helixnevel. Omdat het op die eerste opnames leek alsof je een kurketrekker van boven zag. Planetaire nevels ontstaan wanneer sterren als de zon in hun laatste levensfase opzwellen en gas de ruimte in stoten. De schil van gas die zo ook de Helixnevel vormt, is 2,5 lichtjaar in doorsnee – de helft van de afstand tussen de zon en de dichtstbijzijnde ster. De nevel gloeit op door ultraviolette straling uit de zwakke, maar hete moederster. Maar ofschoon de gloeiende nevel relatief nabij is (650 lichtjaar weg), is een telescoop nodig om hem goed te zien. Bij deze net vrijgegeven plaat was dat het Europese La Silla Observatorium in Chili. MvdH