Pitchen voor zijn grote idool

Het Nederlandse honkbalteam speelt morgen de eerste wedstrijd in de World Baseball Classic.

Met Major-Leaguespeler Rick van den Hurk.

Pitcher Rick van den Hurk voor Nederland tijdens de wedstrijd tegen de Cincinnati Reds. Foto 04-03-2009 HONKBAL:REDS-NEDERLAND:SARASOTA Oefenwedstrijd, World Classics Baseball, Cincinnati Reds - Nederland 4-3 Pitcher Rick van den Hurk
Pitcher Rick van den Hurk voor Nederland tijdens de wedstrijd tegen de Cincinnati Reds. Foto 04-03-2009 HONKBAL:REDS-NEDERLAND:SARASOTA Oefenwedstrijd, World Classics Baseball, Cincinnati Reds - Nederland 4-3 Pitcher Rick van den Hurk Seppen, Henk

Bert Blyleven heeft er nooit een seconde bij stilgestaan dat hij altijd het grote idool is geweest van Rick van den Hurk. De 57-jarige honkballegende luistert aandachtig als hij hoort dat de 23-jarige Nederlandse pitcher als klein jongetje al een getekende honkbal en een baseballcard van hem op zijn jongenskamer had liggen. „Ik hoorde een paar jaar geleden voor het eerst van Rick van den Hurk toen we met de Twins tegen de Marlins speelden”, zegt Blyleven op zijn beurt. „Sindsdien volg ik vrijwel elke wedstrijd van hem.”

Pitching-coach Blyleven en profhonkballer Van den Hurk staan deze week in de aanloop naar de World Baseball Classic voor het eerst oog in oog met elkaar. Beide pitchers voelen tijdens het trainingskamp met het Nederlandse team dat er een sterke band kan ontstaan. Blyleven: „Het is heel speciaal voor mij dat een Nederlandse pitcher in de Major League staat. Ik wil gewoon dat het goed met hem gaat en daarbij wil ik hem helpen.”

Blyleven wordt op 6 april 1951 in het Nederlandse Zeist geboren, maar vertrekt als klein kind aan de hand van zijn ouders via Canada naar de Verenigde Staten. Als Amerikaanse staatsburger groeit hij als werper van clubs als de Minnesota Twins, Texas Rangers, Pittsburgh Pirates, Cleveland Indians en de California Angels uit tot een superster. Van den Hurk: „Van zo’n carrière kan ik alleen maar dromen. Ik heb tal van oude beelden van hem bekeken. Hij had een ongelooflijke curve ball. Ik kan nog veel van hem leren.”

Rick van den Hurk komt op 22 mei 1985 in Eindhoven op de wereld en vertrekt op zestienjarige leeftijd als opkomend talent naar de VS. Op 10 april 2007 verrast de Nederlander vriend en vijand als hij in het shirt van de Florida Marlins tegen de Milwaukee Brewers zijn debuut maakt in de Major League. Als Van den Hurk in de lounge van een hotel in het Amerikaanse Sarasota dat moment terug in zijn gedachten haalt, onderbreekt Blyleven hem hem. „Wedden dat iedere pitch nog in je gedachten zit?”

Van den Hurk knikt bevestigend. „Een fantastisch moment. Mijn vader, moeder en mijn zus gingen helemaal uit hun dak op de tribune en ik op het veld. Ik stond tegenover Craig Counsell, a hitter. Ik gooide uiteindelijk vier wijd tegen hem.” Blyleven lachend: „Oh, you walked him! Dat is in ieder geval nog beter dan mijn debuut. Op 5 juni 1970 stond ik in Washington tegenover May Lee. Hij sloeg een homerun tegen mij. Ik wilde het liefst onder het gras kruipen. Maar gelukkig wonnen we dat duel alsnog met 2-1. Na iets negatiefs komt altijd iets positiefs. Je moet altijd in jezelf blijven geloven.”

Blyleven en Van den Hurk maken beiden voor het eerst in hun leven deel uit van het Nederlandse honkbalteam. De coach bereidt de werper voor op het tweede duel dat Nederland op Puerto Rico zal spelen tijdens de World Baseball Classic. „Tijdens de eerste Classic drie jaar geleden ging mijn dochter trouwen en moest ik het toernooi aan me voorbij laten gaan. Dit keer heb ik bijna gesmeekt om mee te mogen doen. Gelukkig wilden ze me hebben”, zegt de lachende Blyleven.

Op het moment dat Van den Hurk drie weken geleden voor het eerst telefonisch contact had met zijn jeugdidool stond voor hem vast dat hij de kleuren van Nederland zou gaan verdedigen. „Geen seconde” heeft hij erover gedacht om net als zijn collega-profs Andruw Jones, Roger Bernadina, Shairon Martis en Jair Jurrjens te bedanken voor Nederland. „De kans om met Bert Blyleven te werken wilde ik niet laten lopen. Gelukkig weet mijn coach van de Marlins dat ik bij hem in goede handen ben. Daarnaast is het voor mij een eer om voor mijn land uit te mogen komen.”

Blyleven is ervan overtuigd dat Van den Hurk een succesvolle toekomst tegemoet gaat. „Hij speelt met zijn hart en dat is heel belangrijk. Vandaag de dag zijn er zoveel dingen die een sporter af kunnen leiden van zijn doel. Mocht Van den Hurk verstrikt raken in de honkbalwereld dan zal ik er altijd zijn om hem de helpende hand te bieden.”

Blyleven zag Van den Hurk gisteren, een dag na het vraaggesprek, voor het eerst in levende lijve pitchen voor Nederland in een duel met de Cincinnati Reds. De oud-pitcher is meer dan tevreden over het optreden van de nieuwe Dutch Boy. Van den Hurk houdt in twee 2/3 inning de nul in een wedstrijd die met 4-3 verloren gaat. Blyleven: „Ik hou van de manier waarop Van den Hurk de slagzone aanvalt. Hij is een harde werker. Vandaag keek ik als coach, en toch ook een beetje als fan. Deze jongen ga ik de rest van zijn loopbaan volgen. Dat is zeker” Van den Hurk: „Het is prachtig om na mijn optreden in het shirt van Nederland complimenten van Blyleven te krijgen.”