Hoe lang zingen de kanaries nog?

Zijn voorganger had de bijnaam Mac Zonder Plan. Deze Mac Zondervan moest in 2003 vertrekken als topman van Wessanen, omdat het hem maar niet lukte om enige structuur aan te brengen in het voedingsmiddelenconcern en hij winstwaarschuwing op winstwaarschuwing stapelde. Deze week kon Ad Veenhof vertrekken.

Ook Veenhof is het niet gelukt om een betrouwbare winstmachine te maken van het bedrijf dat, toen hij aantrad, zowel Leerdammer kaas maakte als huismerkenhagelslag. Dat snacks van Beckers produceerde en biologische producten van bijvoor beeld Zonnatura, en ook nog in de VS groot was als distributeur met Tree of Life.

Veenhof, afkomstig van Philips, kwam als geweldenaar binnen. Anders dan bij de divisies televisie en audio van Philips was hij erin geslaagd met scheerapparaten en koffiezetmachines een gezond rendement te boeken. Bij Wessanen verving hij veel managers door frisse jongelingen, reorganiseerde hij stevig ten koste van honderden banen en verkocht hij activiteiten. Hoop leefde dat Veenhof een strak en goed renderend bedrijf van Wessanen kon maken.

Maar uiteindelijk raakte ook hij verstrikt in de afwikkeling van de erfenis van een ingewikkeld conglomeraat uit de jaren negentig. Wessanen was toen ook nog drankenproducent en heette BolsWessanen. Bols was wel verkocht, maar zoals veel Nederlandse bedrijven in die tijd had Wessanen de opbrengsten geïnvesteerd in ambitieuze Amerikaanse overnames die later veel problemen opleverden.

Zijn tijdelijke vervanger heet Frans Koffrie, erkend overlever uit nog zo’n mislukt fusieproduct uit die periode. In KNP BT zaten papierfabrieken, verpakkingsproducenten en een kantoorartikelengroothandel samen. Na opknippen van het bedrijf mocht Koffrie het enige onderdeel leiden dat aan de beurs bleef. Paperclipschuiver Bührmann, later omgedoopt tot Corporate Express omdat het had uitgebreid in de VS, was berucht om zijn winstwaarschuwingen. Het duurde even, maar in 2007 werd Koffrie gedwongen op te stappen. Zijn opvolger verkocht al snel Corporate Express aan een Amerikaanse concurrent.

Koffrie lijkt dus niet de geschikte man voor Wessanen. President-commissaris Durk Jager, de Fries die als topman van Procter and Gamble veranderingen zo hard inzette dat zelfs de Amerikanen ervan schrokken, moet zoeken naar een evenbeeld van zichzelf. Die zou best eens kunnen aansturen op het einde van een bedrijf dat tot de oudste van Nederland behoort. Het werd in 1765 door Adriaan Wessanen en zijn neef Dirk Laan opgericht als handelsonderneming in mosterd-, kanarie- en andere zaden.

Daan van Lent