Erectus had al moderne en grote voeten

Homo erectus had geen kleine voeten. Uit voetsporen van ruim anderhalf miljoen jaar oud blijkt dat deze directe voorouder van de mens al een vrijwel moderne voet had, in voetafwikkeling en in de stand van de tenen. De sporen zijn afgelopen jaar ontdekt in Ileret, aan de oevers van het Turkanameer in Kenia. In een schoenwinkel zou H. erectus nu waarschijnlijk schoenmaat 40 tot 45 worden aangemeten. De voetafdrukken waren gemiddeld zo’n 26 cm lang, met uitschieters naar 29. In een fossiele zandlaag zijn in totaal 22 mensachtige afdrukken gevonden, waarvan er 17 met zekerheid als menselijk konden worden getypeerd: drie sporen van 2 tot 7 stappen en een aantal losse afdrukken waaronder een van een kind van een jaar of acht. Dit schrijft een groot team van archeologen en antropologen vandaag in Science.

Het zijn de oudst bekende menselijke voetsporen, iets ouder dan slechter bewaard gebleven voetstappen uit dezelfde buurt die eind jaren zeventig werden gevonden. De conclusie van een volledig moderne tred van Homo erectus past bij wat verder van deze menselijke voorouder bekend is. H. erectus leek in skeletbouw, lengte en lichaamshouding al sterk op de moderne mensen, alleen zijn hersenomvang was kleiner dan de nu normale.

De beroemdste hominide voetsporen zijn die uit het Tanzaniaanse Laetoli, 3,5 miljoen jaar oud en afkomstig van de nog chimpanseeachtige Australopithecus die al wel rechtop liep maar nog duidelijk voetkenmerken had die van pas kwamen bij bomenklimmen, zoals bij de mensapen: lange tenen en een uitstaande grote teen om te grijpen. De erectus-afdrukken in Ileret hebben ook al de typische voor lopen geschikte voetboog van de moderne mens, bij Australopithecus ontbreekt die nog.