Sir Allen Stanford gaf hun miljoenen, en veel ellende

Miljardair Allen Stanford sponsorde sporten als golf, zeilen, polo en tennis.

Nu de zeepbel is doorgeprikt, likken de gedupeerden hun wonden.

Op 11 juni vorig jaar landde een kolossale zwarte helikopter op Lord’s Cricket Ground, het deftige hoofdkwartier van het Engelse cricket in Londen. Op de zijkant van het toestel stond in kapitalen de naam van de eigenaar – de man die uitstapte. Wie 100 miljoen dollar wil betalen voor vijf cricketduels tekent zijn contract in stijl.

Voor veel cricketfans was de manier waarop de excentrieke Amerikaanse miljardair Sir Allen Stanford zijn intrede deed in de conservatieve cricketwereld een teken aan de wand, maar hij kreeg zijn zin: een paar maanden later volgde op het Caraïbische eiland Antigua de eerste wedstrijd tussen de Engelse nationale ploeg en een team van West-Indische sterspelers – de Stanford All Stars. De winnaar kreeg 20 miljoen dollar, de verliezer niets. „Gewoon voor de lol”, zei hij over zijn motieven.

De – naar cricketmaatstaven – scabreuze beloning wekte alom verbazing, maar de Engelsen zwichtten voor het geld, waar eerder Australië, Zuid-Afrika en India de boot hadden afgehouden.

Stanford genoot des te meer van alle aandacht. Hij liet zich graag zien op de terrassen van zijn eigen stadion naast het vliegveld op Antigua, de Stanford Cricket Ground. Een warme lach op een gebronsd gezicht. Keuvelend met de West-Indische sterspelers van weleer, een glas champagne in de hand. Zich vermakend met fans en spelersvrouwen.

Tot afgrijzen van de één, tot vermaak van de ander.

Als één persoon de cricketwereld in beweging kreeg, dan was het Stanford: zakenman, mogelijk fraudeur, maar ook sportmecenas en cricketfan. De 58-jarige Texaan, al jaren wonend en werkend op de Caraïbische eilanden, wordt door de Amerikaanse financiële autoriteiten verdacht van miljardenfraude. Niet alleen onder beleggers en rekeninghouders, maar ook onder sportmensen laat hij een spoor van vernieling achter. Stanford – met een geschat vermogen van 2,2 miljard dollar nummer 205 op de lijst van rijkste Amerikanen – sponsorde ook sporten als golf, zeilen, polo, tennis en basketbal.

In Engeland gruwelden velen van de controversiële Amerikaan, die op voorspraak van de regering van Antigua in 2006 nota bene was geridderd tot ‘Sir Allen’. Een foto waarop hij afgelopen zomer te zien was met de zwangere vriendin van een Engelse cricketer op zijn schoot haalde vrijwel alle Britse kranten – Stanford bood er zijn excuses voor aan.

„Ik vond hem een gluiperd”, zei de Engelse oud-aanvoerder Kevin Pietersen nadat de fraudebeschuldigingen naar buiten waren gekomen. Pietersen was een van de deelnemers aan het duel om 20 miljoen en had zelfs een tweejarig contract als ‘Stanford-ambassadeur’.

Maar vorige week zei Pietersen dat hij moeite had gehad met de Amerikaan die miljoenen over de cricketers uitstrooide. „Ik voelde me ongemakkelijk bij de situatie, omdat iedereen dacht dat het Engelse cricketteam te koop was.”

Stanford verhuisde twintig jaar geleden naar het Caraïbisch gebied en woonde onder meer op St. Croix, een van de Amerikaanse Maagdeneilanden. Op het nabijgelegen Antigua, waar een groot deel van zijn zakelijke activiteiten is gevestigd, raakte hij in de ban van het cricket, de nationale sport op eilanden als Antigua, Barbados, Jamaica, St. Lucia en Trinidad.

Stanford werd vooral geraakt door de nieuwe, korte versie van de sport, het populaire Twenty20, waarvoor hij zelfs kansen zag in de Verenigde Staten. In 2006 organiseerde hij zijn eerste eigen Stanford-toernooi op de eilanden.

Zijn spilzucht wekte weliswaar verbazing in de West Indies, maar veel cricketfans op de eilanden waren ontvankelijk voor de daden van de weldoener, die op Antigua zelfs een Cricket Hall of Fame liet bouwen.

Na de succesvolle jaren zeventig en tachtig, waarin de West Indies de dienst uitmaakten in het internationale cricket, was de sport op de eilanden in verval geraakt, mede door de opkomst van Amerikaanse sporten als basketbal en honkbal. Uitgerekend een Amerikaan leek de vrije val van het cricket te stoppen.

Oud-sterspeler Sir Vivian Richards, ook uit Antigua, prees Stanford omdat er eindelijk weer eens over het West-Indische cricket werd gesproken. Anderen verfoeiden zijn miljoenencircus, ook al had hij aangegeven 100 miljoen dollar vrij te zullen maken om de West Indies terug te krijgen aan de wereldtop.

Nu de zeepbel is doorgeprikt, likken de gedupeerden hun wonden. Eén daarvan is de West Indies Cricket Board (WICB), de overkoepelende bond van de eilanden. De WICB zou nog 3,5 miljoen dollar tegoed hebben nadat de Stanford All Stars het miljoenenduel op Antigua hadden gewonnen.

Enkele weken na die wedstrijd, in december, kwam voor de goede verstaander de eerste aanwijzing dat het Stanford-imperium schade had opgelopen, al dan niet door de economische crisis. Hij sloot zijn cricketkantoor op Antigua en gaf aan dat hij zijn investeringen in de sport zou terugschroeven. De val van Stanford heeft ook gevolgen voor andere sporten. Sporters die hij sponsorde, waren onder anderen golfer Vijay Singh en de Engelse voetballer Michael Owen. Twee honkballers van de New York Yankees, Johnny Damon en Xavier Nady, zijn gedupeerd omdat zij geld hebben gestoken in de Stanford Financial Group. Dat geldt ook voor pitcher Mike Pelfrey van de New York Mets. Die tegoeden zijn bevroren.