De eerste wedstrijdbal in 254 dagen

Eerder dan verwacht keert Tiger Woods terug op een golftoernooi. Sterker dan ooit, beweert hij na een revalidatie van acht maanden. Dat zal hij vandaag moeten laten zien.

Vanavond om twee minuten over acht Nederlandse tijd slaat Tiger Woods vanaf de tee zijn eerste wedstrijdbal sinds 16 juni 2008. Niet alleen de golfliefhebbers hebben er acht maanden reikhalzend naar uitgekeken. De bedrijven die geld in de golfsport hebben geïnvesteerd, de Amerikaanse media en vooral de Amerikaanse televisiezenders zijn blij dat de beste golfer van de laatste tien jaar weer meespeelt.

Eerder dan voorzien meldt de 33-jarige Amerikaan zich na de operatie aan zijn linkerknie op 24 juni 2008 weer op een toernooi. Niet begin april op de Masters, maar op het Matchplay Championship op de Dove Mountain’s Ritz-Carlton Golf Club in Marana, Arizona. Dat moet wel betekenen dat Woods in zeer goeden doen is. Bovendien heeft hij het toernooi al drie keer eerder gewonnen. Hij kent de baan en de atmosfeer, voelt zich er thuis. En dan is er de eerzucht, waarover ‘Tiger’ als weinig anderen beschikt. Wanneer hij dreigt afgeschreven te worden – omdat hij zich ging verloven, omdat hij trouwde, omdat hij zijn vader verloor, omdat hij vader werd en omdat hij zwaar geblesseerd (scheur in achterste kruisband en stressfractuur in scheenbeen) was – slaat de zoon van een zwarte Amerikaanse Vietnamveteraan en een Thaise moeder hard terug.

Woods zei eerder deze week na zijn eerste oefenrondes op Marana dat hij zich nog nooit zo fit, sterk en zeker had gevoeld als nu. „De kracht in mijn benen voelt sterker aan dan voorheen. De stabiliteit in mijn benen is uitzonderlijk.” Wie herinnert zich niet die pijnlijke grimas die hij vorig jaar in het British Open vertoonde als hij een bal had geslagen. Strompelend ging hij over de baan, soms kermend van de pijn. Maar hij won het toernooi op indrukwekkende wijze. Zijn fysiotherapeut Keith Kleven zei in Golf Digest: „Ik heb nog nooit een sportman zo zien lijden, zoveel pijn zien hebben, hij dreigde alles kapot te maken in dat been. Maar hij wilde en moest.” Volgens zijn caddie Steve Williams was er één mantra die Woods overeind hield. „Na elke slag, goed of slecht zei hij: ‘Stevie, ik ga dit toernooi winnen, het kan me niet verdommen wat je zegt’. Elke keer weer, riep hij dat. Wat een man!”

Tijdens de revalidatie van Woods konden golfers triomferen die doorgaans in zijn schaduw staan. De Ier Padraig Harrington won twee majors, de Spanjaard Sergio Garcia liet eindelijk weer zijn talenten zien, de 26-jarige Colombiaan Camilo Villegas werd een rijzende ster. De 19-jarige Noord-Ier Rory McIlroy werd al de nieuwe Woods genoemd. Maar ze beseften: als Tiger terugkeert is het gedaan met de pret. Een enquête onder 21 spelers van de Amerikaanse Tour wijst uit dat 81 procent meent dat Woods ‘weer de oude Tiger zal worden’.

Nike, zijn grootste sponsor, heeft meteen gebruikt gemaakt van de comeback. Op de Amerikaanse tv-zenders schittert dezer dagen een commercial waar alle succesvolle golfers van het afgelopen jaar feestvieren in de kleedkamer. Todat Tiger Woods binnenkomt en er een stilte valt. Hun feest is voorbij. Dat van Woods en Nike kan weer beginnen. Zonder Woods geen topgolf, begrepen de Amerikaanse tv-zenders CBS en NBC. Autofabrikant General Motors (met toernooisponsor Buick) verbrak de verbintenis met ’s werelds beste golfer als gevolg van de crisis. Maar dat voelt Woods niet. Hij is de rijkste sportman aller tijden, volgend jaar heeft hij één miljard dollar verdiend.

Tijdens financiële crisis haakten niet alleen sponsors af, maar dreigden ook tv-zenders zich terug te trekken omdat hun adverteerders nauwelijks nog geïnteresseerd waren in golfreportages zonder Woods. Even was er het succes van het Amerikaanse Ryder-Cupteam zonder Woods dat Europa in september 2008 versloeg. Maar al gauw werd de roep om de The Chosen One groter. Ook de concurrenten zijn blij dat hij terug is. Zonder Woods immers minder aandacht.

Vanavond zullen we het weten. Om 20.02 Nederlandse tijd begint Woods tegen de Australiër Brendon Jones. Het is een matchplay-toernooi, met een knock-outsysteem. Als Woods verliest, is hij uitgeschakeld en kan hij gaan oefenen voor The Masters in april. Zijn swingcoach Hank Haney: „Om te doen wat Tiger doet is een enorme hoeveelheid mentale energie nodig. Meer dan de meeste mensen voor kunnen stellen. De rust heeft hem goed gedaan. Hij heeft zoveel controle over zijn geest. Dat is bijna uniek voor een sportman.”

Bekijk de Nike-commercial via www.nrc/sport