Mobieltjes zijn niet crisisproof

Het aantal verkochte mobieltjes daalt dit jaar voor het eerst. Toch hoopt de telecomindustrie door nieuwe netwerken redelijk ongeschonden door de crisis te rollen.

Als de zon niet zou schijnen tijdens het Mobile World Congress in Barcelona, dan zou Rob Conway van de GSMA er persoonlijk voor zorgen. De directeur van de belangenvereniging voor de mobiele industrie denkt dat de economische crisis zijn sector maar zijdelings raakt. „Mobiele communicatie is te belangrijk om op te bezuinigen. Sterker nog; het is een manier om efficiënter te werken en op andere dingen te besparen. Onze sector zal z’n hand niet hoeven ophouden bij de regering.” 

Op het eerste gezicht lijkt Conway gelijk te hebben. De jaarcijfers van telecombedrijven zijn goed in vergelijking met die van de it-industrie en elektronicabedrijven. De producenten van mobiele telefoons worden wel geraakt door de crisis. Dit jaar worden er voor het eerst sinds het begin van de mobiele telefonie minder toestellen verkocht. Daarnaast verwacht onderzoeksbureau Forrester dat veel consumenten in 2009 en 2010 voor goedkope mobieltjes zullen gaan of alleen een simkaart aanschaffen waarmee het abonnement verlengd wordt. Dat betekent dat telecombedrijven hun subsidiesysteem aan moeten passen. KPN is succesvol met sim-only abonnementen in Duitsland.

Volgens Thomas Husson, analist van Forrester, zal de vervangingssnelheid van nieuwe toestellen afnemen. „Mensen letten beter op hun centen.  Aan de andere kant: klanten die graag een chique telefoon kopen, zullen misschien eerder het meest luxe model nemen in de wetenschap dat ze langer met het apparaat zullen moeten doen dan voorheen.”

Toeleveranciers zullen merken dat de afzet aan mobieltjes daalt. Met name bedrijven die mobiele chipsets maken, krijgen het moeilijk. Zoals ST Ericsson, de nieuwe joint venture van ST Microelectronics en Ericsson: vorig jaar maakte de Nederlandse chipfabrikant NXP met zijn mobiele divisie nog deel uit van dit bedrijf, maar NXP liet zich uitkopen. NXP is in Barcelona aanwezig met multimediasoftware voor mobieltjes. Volgens Peter van de Berg van NXP Software blijft zijn divisie ongeschonden in de zware reorganisatie die het bedrijf doorvoert. „Onze chipdivisie zit in een neerwaartse cyclus, maar de softwaretak groeit nog.”

Microsoft-directeur Steve Ballmer zegt een hekel te hebben aan het woord crisis. Hij gebruikt liever een computerterm: „Dit is een economische ‘reset’. We moeten geen geld meer verdienen op basis van een systeem van leningen en hefbomen, maar waarde gaan creëren met innovatieve producten.”

Microsoft introduceert in Barcelona een nieuwe versie van Windows Mobile, dat nu beter overweg kan met vingerbesturing via een aanraakscherm. Het aandeel van Windows Mobile wordt bedreigd door RIM (BlackBerry), Apple’s iPhone en telefoons met Google’s mobiele besturingssysteem Androïd. Het aanraakscherm van Apple’s iPhone wordt massaal gekopieerd door telefoonfabrikanten. Dat geldt ook voor de App Store: de softwarewinkel van de iPhone trekt miljoenen downloads en is nu nagebouwd door Microsoft, Nokia, RIM en Google.

Vic Gundotra van Google is tevreden met de ontwikkeling van Androïd. Na een introductie door T-Mobile gaat ook Vodafone deze zomer telefoons met Google’s besturingssysteem verkopen. Gundotra: „Google blijft niet onaangetast in de crisis, maar we hebben onze investeringen in de mobiele tak verhoogd. We verdienen geld met de advertenties die bij mobiele zoekresultaten verschijnen.” Google’s software is volgens hem net zo alomtegenwoordig op mobieltjes als op de desktopcomputer.

De beurs in Barcelona legt sterk de nadruk op smartphones, de meest dure mobieltjes. De gemiddelde verkoopprijs van een telefoon daalde in 2008 echter met meer dan tien procent. „Dat komt vooral, omdat er meer toestellen in de opkomende economieën worden verkocht”, aldus Forrester-analist Thomas Husson.

Landen als China en India bieden perspectief, zegt Robert Conway van de GSMA. „De komende jaren wordt het mobiele netwerk in China opgewaardeerd voor snel dataverkeer (3G). Dat betekent dat meer dan 630 miljoen gebruikers mobiel internet kunnen ontdekken.” De aanleg zou 300.000 nieuwe banen opleveren. En na 3G staat de mobiele beller nog een nieuwe overgang te wachten: LTE of Long Term Evolution, een netwerktechniek die nog hogere datasnelheden mogelijk maakt. Thomas Husson denkt dat telecombedrijven de benodigde miljardeninvesteringen vooruit zullen schuiven. „LTE zal er ooit komen, maar de vraag is wanneer.”

Om de kosten voor nieuwe LTE-netwerken laag te houden azen de mobiele netwerken op de frequenties die vrijkomen door het afschaffen van analoge ethertelevisie. Op die golflengte is het bereik van de zendmasten groter en zijn er minder zendmasten nodig.

„Investeren in infrastructuur, dat is pas een boost voor de economie”, vindt GSMA-directeur Conway. Maar ook zijn Mobile World Congress kan een boost goed gebruiken. Het aantal bezoekers daalde namelijk tot 47.000, bijna 15 procent minder dan vorig jaar.