Vragen rond Stanford-schandaal

Zij die zo’n 8 miljard dollar in de depositocertificaten (CD’s) van Stanford International Bank hebben gestoken, verkeren momenteel volledig in het ongewisse. Zij weten – nog – niet waar hun geld is gebleven en of ze daar ooit nog iets van terug zullen zien. Het zal het kleine leger aan toezichthouders, dat de boeken van Stanford aan het doorvlooien is, de nodige tijd kosten om dat allemaal uit te zoeken.

Men kan er gevoeglijk van uitgaan dat een groot deel van het beleggerskapitaal is verdwenen. Volgens de Amerikaanse beursautoriteit Securities and Exchange Commission (SEC) is veel geld belegd in private equity en vastgoed. Het feit dat ongeveer de helft van de CD’s in 2007 werd verkocht, toen die markten bijna op hun hoogtepunt waren, voorspelt weinig goeds.

Het mysterie wordt nog verder gecompliceerd door de kwestie van het beheer van Stanford. De SEC zegt dat hij en één collega het toezicht uitoefenden op alle beleggingen, hoewel hij beleggers had voorgespiegeld dat er een team van twintig portefeuillemanagers aan het werk was. Zelfs de financieel directeur van de bank zegt dat zij geen vragen kan beantwoorden over de beleggingen van de bank. Dat lijkt alarmerend veel op de manier waarop Bernie Madoff in staat was zijn vermeende piramidespel geheim te houden, hetgeen de zorgen heeft vergroot dat Stanford hetzelfde spelletje speelde.

Net als in het geval van Madoff is een ander vraagstuk het falen van de Amerikaanse toezichthouders om Stanford eerder in het vizier te krijgen. Een SEC-functionaris heeft tegen The New York Times gezegd dat de toezichthouder de bank in oktober 2006 aan een onderzoek wilde onderwerpen, maar dat een andere overheidsdienst daar een stokje voor had gestoken. Geheimzinnig genoeg wilde de functionaris niet zeggen wie die opdracht had gegeven en waarom.

Ook andere toezichthouders hebben zitten slapen. Een filiaal van Stanford kwam in aanvaring met de Financial Industry Regulatory Authority (Finra), een door de Amerikaanse beursmakelaars zelf in het leven geroepen dienst, wegens het doen van misleidende uitspraken over de CD’s in reclame. Maar in plaats van dieper te duiken in wat later een groot probleem zou blijken, legde Finra een boete van 10.000 dollar op.

Nu de gevolgen van het Madoff-schandaal zich nog steeds uitbreiden, willen beleggers graag weten hoe kwetsbaar zij zijn voor de activiteiten van Stanford. Duizenden individuele beleggers hebben de kantoren van de bank op Antigua en in Latijns-Amerika overspoeld, maar de CD’s van Stanford werden naar verluidt eveneens gedistribueerd via een aantal alternatieve kanalen. Dat betekent dat het nog wel even kan duren voordat beleggers precies weten hoe groot de omvang van de schade is die ze hebben geleden.