Het Spaansemeisjeskostuum is al uitverkocht

Het mag dan crisis zijn, op carnavalsartikelen wordt niet bezuinigd. De omzet is hoger dan vorig jaar. En de concurrentie tussen de twee grootste producenten is onverminderd fel.

De carnavalsbranche was geschokt toen de twee grootste carnavalsbedrijven van Nederland in de rechtszaal vochten om de auteursrechten op een carnavalskostuum: het golfpak (geruite knickerbocker, dito pet, spencer en overhemd).

Sander Wilbers van Wilbers B.V. en directeur Herman Gordebeke van WG Europe B.V. zijn elkaars felste concurrenten. Nietsontziend bevechten ze elkaar op het gebied van piratenpakken, netkousen, pruiken en plakwimpers. Toch zijn ze het over een ding eens: de financiële crisis heeft geen invloed op de verkoop van carnavalsartikelen. Het wordt een goed jaar.

Op een grauw industrieterrein in Helmond tussen autodealers en Giebels Vlees jongleert een enorme clown met gekleurde ballen boven de voordeur. Bij de receptie zorgt een paspop in bijenpak met minirok voor een warm welkom. Sander Wilbers komt uit het magazijn. Er is net een vrachtwagen uit Tunesië aangekomen die moet worden gelost.

In een naaiatelier in Tunesië produceren 230 traditioneel geklede Tunesiërs jaarlijks 800.000 carnavalskostuums voor Wilbers. Ze maken de modellen die een ontwerpster in Helmond bedacht heeft, met stoffen die Wilbers naar hen opstuurt. „Kort, getailleerd en sexy is de afgelopen jaren de trend.” Elk jaar komt de textielfabrikant met 200 nieuwe creaties. Vaak variaties op bekende thema’s als ‘ridder’, ‘cowboy’ of ‘indiaan’. „Alleen het pak van de boef, de pater en de non zijn al veertig jaar hetzelfde.”

Rijen Obelix-pakken, kuikenkostuums en clownsjassen hangen aan ijzeren buizen in de enorme opslaghal van het bedrijf. Trots loopt Wilbers er langs. Hij legt uit dat zijn bedrijf zich richt op een hoger marksegment en stopt bij een rek vol trappelzakken met zonnebloemen. „De babykleding doet het erg goed.”

Dertig jaar geleden begonnen vader en moeder Wilbers aan de keukentafel met het maken van boerenkielen. Zo verdiende pa wat extra naast zijn werk bij de Rabobank. Inmiddels heeft het bedrijf een omzet van ruim negen miljoen euro en verkoopt het artikelen in meer dan tien Europese landen.

Op minder dan vijf kilometer van het Helmondse bedrijf is het hoofdkantoor van grote concurrent WG Europe gevestigd in een bescheiden pand in Beek en Donk. Directeur Gordebeke: „Wij zijn gespecialiseerd in veel voor weinig geld.” De meeste pakken van WG Europe gaan de winkel uit voor minder dan 25 euro. Een cowboypak kost 17,95 euro, een kinderkostuum 4,50 euro, een boerenkiel een tientje.

Om de kosten te drukken, sloot het bedrijf in 2003 zijn fabriek in Polen en verplaatste de productie voor het overgrote deel naar China. Ieder jaar komen er anderhalf miljoen carnavalskostuums in containers vanuit het Verre Oosten aan in de Rotterdamse haven. Gordebeke: „Het nadeel van het ver weg laten maken van kleding, is dat je niet na kunt bestellen. Op is op.” Dit jaar waren het kostuum van het Spaanse meisje en het pak met een pluchen paard om je middel al snel uitverkocht.

De uitverkochte artikelen leveren naakte paspoppen op in de showroom van WG Europe. Gordebeke wijst op een rij plastic hoofden met veel te grote, groen opgemaakte ogen. De een heeft een fluorescerend geel jonkvrouwenkapsel, de ander Indianenvlechten, de volgende woeste piratenharen. „Pruiken zijn steeds populairder. We verkochten er dit jaar 200.000 in Nederland. Dat is twintig procent meer dan vorig jaar.”

De verkoop van de traditionele serpentines en confetti loopt al jaren terug. Confetti mag vaak niet meer omdat het moeilijk op te ruimen is. Van de serpentines verkocht WG Europe dit jaar nog 120.000 pakjes. „Het moet tegenwoordig allemaal brandveilig papier zijn dat in 0,03 seconde uit zichzelf dooft. Steeds meer slingers zijn van kunststof.”

WG Europe verwacht dit jaar een omzet van 15 miljoen euro, een forse stijging ten opzichte van vorig jaar. Gordebeke: „Mensen gaan door de crisis niet op wintersport en vieren dus carnaval.”

Wilbers: „Mijn opa zei altijd: carnaval en de kermis laten mensen zich niet afnemen. Hun biertje laten ze niet staan. Carnaval is een uitlaatklep voor mensen in moeilijke tijden.”

Sinds de rechter in 2007 besloot dat de auteursrechten op het golfkostuum bij Wilbers lagen, hebben de twee directeuren elkaar niet meer gezien of gesproken. Gordebeke: „Het kan er grimmig aan toegaan in de carnavalsbranche.”