Een luisteraar met uitschuifbare armen

De Spaanse media zijn lyrisch over basketballer Henk Norel (21), de Nederlandse center van Joventut Badalona. En trainers zijn op hem gesteld omdat hij ‘coachable’ is.

Norel! Norel! Norel!” Bij de Spaanse basketbalclub DKV Joventut Badalona kent inmiddels iedereen de boomlange, blonde Holandés. Regelmatig scandeert de aanhang van de Catalaanse club de naam van de in Gorinchem geboren speler. „Dat geeft een kick”, zegt de 21-jarige Henk Norel, volgens velen het grootste basketbaltalent van Nederland.

Na twee seizoenen in het tweede en een jaar te zijn verhuurd aan eerstedivisieclub Alicante is dit seizoen het echte werk begonnen: de ACB, de Spaanse eredivisie, die gezien wordt als de sterkste competitie na de Noord-Amerikaanse NBA. En Norel, powerforward maar bij Joventut spelend als center, doet het boven verwachting. Hij speelt gemiddeld dertien minuten per wedstrijd, heeft een hoog schotpercentage tweepunters en staat geregeld in de basis. De Spaanse media zijn lyrisch over Norel, ze zien in hem zelfs de nieuwe Pau Gasol, hun sterspeler in de NBA.

„Hij heeft heel veel talent. Maar zijn grootste kracht is dat hij hard werkt”, zegt basketbalscout Aart Dekker. Hij zag Norel (2,13 lang en 105 kilo zwaar) onlangs in actie in de verloren Euro-Leaguewedstrijd – de Champions League van het basketbal – tegen Alba Berlin uit Duitsland. Volgens Dekker zijn trainers gesteld op hem omdat hij coachable is. „Hij luistert altijd en doet daar vervolgens ook wat mee.”

In het verleden zag Dekker Norel – wiens jeugdhelden NBA-legende Michael Jordan en Nederlandse NBA-speler Rik Smits waren – soms bij de jeugd van Amsterdam aan het werk. „Hij maakte geen buitenaardse dunks of andere extreem spectaculaire acties. Maar je zag dat hij een uitzonderlijk talent was. Hij deed veel kleine dingetjes goed en had spelintelligentie. En zijn uitschuifbare armen waren een pré.”

Waar komt deze rijzende ster, die bij het grote publiek nog onbekend is, vandaan? Henk, zoon van Elly en Klaas Norel, werd op 17 september 1987 geboren in Gorinchem. Hij groeide met zijn twee oudere zussen op in Mijdrecht, waar hij op zijn vijfde begon bij de lokale vereniging Argon. Norel speelde in zijn tienerjaren in het eerste, onder meer met oud-international Frank Kales. Kales zag dat er een goede basketballer in hem schuilde en adviseerde hem naar Amsterdam te gaan. Norel – toen 16 – volgde de raad op, hij kwam er in het seizoen 2004/2005 bij de junioren.

De aanbiedingen van clubs en Amerikaanse colleges stromen dat jaar binnen. Na overleg met zijn ouders, Frank Kales en agent Peter de Bos besluit Norel voor Spanje te kiezen. „Want de jeugd krijgt hier een kans. Veel meer dan in Amerika”, zegt hij telefonisch vanuit Spanje. „En een ander voordeel was dat ik tegen ervaren basketballers kwam te spelen. Als ik naar een college in Amerika was gegaan, had ik het tegen leeftijdsgenoten moeten opnemen.”

Voor een try-out bezoekt Norel de club in Badalona, een voorstad van Barcelona. Hij overtuigt en mag komen. Bij datzelfde bezoek ziet hij in een uitverkochte thuishal – 12.500 man – Joventut tegen eeuwige rivaal Real Madrid spelen. Het maakt indruk op hem. „Dat was waanzinnig, die beleving. Ik had toen nooit verwacht dat ik daar zou komen te staan.”

Nu, vier jaar later, is hij een van de belangrijkere spelers van het team dat vierde staat in de competitie. „Het is een grote stap. Na de NBA is dit de beste competitie. Er zijn hier genoeg spelers die ook in Amerika zouden kunnen spelen, zoals Tiago Splitter van Vitoria en Felipe Reyes van Real Madrid. Tegen zulke toppers heb ik het nog lastig, omdat ze meer ervaring hebben.” Gevraagd naar zijn sterkste punten noemt hij zijn inzet en snelheid. „Fysiek kan ik nog sterker worden, daar werken we ook aan.”

Norel – zijn contract bij Joventut loopt tot 2010 – is ondertussen flink opgeklommen op de NBA draft-list, de ranglijst met door NBA-clubs meest gewilde talenten. Hij houdt zich er nauwelijks mee bezig. „Het zit erin dat ik gedraft word. Maar het gaat er om dat ik hier goed speel, dan komt de NBA vanzelf.” Hij zegt geleerd te hebben van basketballers die naar Amerika gaan en vervolgens op de bank wegkwijnen. „Dan ben je bij Europese topclubs ook uit beeld.”

Het leven in Badalona bevalt hem goed, vertelt Norel, die Spaans spreekt. Hij woont er in een appartement van de club. „In het begin was het lastig toen ik de taal niet sprak. Maar nu ben ik op mijn plek. Ik ben redelijk vaak in Barcelona te vinden. En toen Frank Rijkaard nog coach was van Barça ging ik af en toe naar wedstrijden in Camp Nou.”

Zijn vader Klaas zegt dat Norel iedere vrije minuut van zijn jeugd doorbracht in de sporthal van Argon. En als hij de hond ‘uitliet’ ging hij ook basketballen. „Dan bond hij de hond vast en ging hij spelen.” Op de middelbare school was hij met van alles bezig „behalve met leren”, weet Norel senior.

Norels agent, Peter de Bos, die voor Sports Entertainment Group talenten begeleidt, is zeer te spreken hoe Joventut de speler zich stap voor stap laat ontwikkelen. „Deze club staat bekend om haar jeugdopleiding. Er wordt tijd en geld in spelers gestoken. Zo kreeg hij in het begin naast de groepstrainingen iedere ochtend individuele training.” Volgens De Bos moet Norel nog drie á vier jaar rijpen voor hij toe is aan de NBA.

Bij Joventut speelt Norel samen met het Spaanse ‘wonderkind’ Ricky Rubio. Het supertalent was veertien jaar toen hij debuteerde in het eerste van de Catalaanse club. In een competitiewedstrijd kwam hij in het veld toen zijn team twaalf punten achter stond. Rubio stal de show: hij dribbelde de bal achterlangs tussen zijn benen door, strooide met passes, stal ballen en scoorde. Toen de guard vijf minuten later weer naar de bank moest, was de achterstand nog drie punten en even later won zijn ploeg de wedstrijd. Norel over zijn teamgenoot, die afgelopen zomer als zeventienjarige uitblonk in de door Spanje verloren olympische basketbalfinale in Peking tegen de VS: „Het is ’s werelds grootste talent. Hij ziet dingen die andere spelers niet zien en heeft een ongelooflijk balgevoel. Gaaf dat ik met zo’n jongen mag spelen.”

Terug naar Norel zelf. Burhan Alibegovic, assistent-coach van het Nederlandse mannenteam en bondscoach van onder 20, vindt dat de lange basketballer veel potentie heeft. „Hij heeft 100 procent inzet en is leergierig, hij luistert goed”, aldus Alibegovic, die Norel drie jaar geleden in zijn selectie had bij het EK onder 20 in Portugal. „Op technisch en tactisch gebied moet hij nog sterker worden, maar dat komt vanzelf. Belangrijkste is nu dat hij een stabiele speler wordt.”

Afgelopen zomer liet Norel de kwalificatiewedstrijden van het nationale team voor promotie naar de A-divisie schieten. De achtvoudig international wilde de seizoensvoorbereiding bij Joventut niet mislopen. Alibegovic hoopt dat hij komende zomer wel aansluit bij Oranje. Norel kan vooralsnog geen duidelijkheid geven. „Ik weet mijn programma nog niet. Ik zou heel graag willen, maar op dit moment is mijn eigen carrière belangrijker. Wel heb ik de droom om ooit met Nederland op een eindronde te spelen.”

Bekijk beelden van Henk Norel op nrc.nl/sport