Rotterdams publiek sluit Nadal in zijn armen

Rafael Nadal en Jo-Wilfried Tsonga speelden in de kwartfinale van het tennistoernooi in Rotterdam een memorabele partij. Nadal won.

Rafael Nadal (22) en Jo-Wilfried Tsonga (23) hebben gisteravond een klassieker toegevoegd aan de 36-jarige geschiedenis van het ABN Amro World Tennis Tournament. Na een zinderende partij van twee uur en veertig minuten stapte Nadal voor een volgepakt Ahoy als winnaar van de baan: 6-4, 6-7 en 6-4. De uitzinnige toeschouwers beloonden de zege van de nummer één van de wereld met een staande ovatie. „Dit is de beste partij die ik tot dusver hier heb gespeeld”, stelde Nadal op het centre court. „De steun die ik van het publiek krijg is ongelooflijk. Het voelt hier een beetje als thuis voor mij.’’

Nadal treft vandaag de Fransman Gaël Monfils. De andere halve finale gaat tussen Andy Murray en Mario Ancic. Toernooi-directeur Richard Krajicek heeft dus nog altijd hoop op zijn droomfinale tussen Nadal en Murray.

Nadal is erop gebrand om na zijn vroegtijdige uitschakeling van vorig jaar revanche te nemen. Twaalf maanden geleden had Krajicek alles in het werk gesteld om de omstandigheden zo gunstig mogelijk te maken voor Nadal. Maar ondanks de langzame ondergrond en de zware ballen versperde de Italiaan Andreas Seppi hem de weg naar de kwartfinales.

Krajicek wilde dit jaar niets meer aan het toeval overlaten en informeerde een half jaar geleden met welke ballen Nadal zou willen aantreden. De keuze kwam te liggen op de ‘snelle’ US Open bal. Tot verrassing van iedereen inclusief Nadal bleek de baan van Ahoy dit jaar echter veel sneller dan in het verleden. Niet bepaald gunstig voor de meervoudig winnaar van Roland Garros. „Ja, de omstandigheden zijn heel anders dan verleden jaar”, stelde Nadal gisteren. „Dat had ik eigenlijk niet verwacht.”

Nadal en Tsonga haalden op de supersnelle baan van Rotterdam het beste bij elkaar naar boven. De twee fysiek sterke atleten stonden in de voorbije jaren drie keer eerder tegenover elkaar. De meest memorabele ontmoeting had vorig jaar in de halve finale van de Australian Open plaats toen Tsonga verrassend won. De twee andere partijen waren gewonnen door Nadal, die gisteren als grote favoriet de baan betrad.

Uit de luidsprekers kwam het nummer Let me entertain you toen de twee tennissers de zaal betraden. Nadal liet de scheidsrechter en zijn tegenstander zoals gebruikelijk even op zich wachten om zijn rituelen af te werken. Na toss sprintte Nadal naar de baseline om de eerste opslag van Tsonga te ontvangen.

Nadal, die in zijn eerste twee partijen tegen respectievelijk Simone Bolelli en Grigor Dimitrov al diep moest gaan om te winnen, vond gisteravond met Tsonga een tegenstander van een ander kaliber tegenover zich. De zesvoudig grandslamwinnaar werd meer dan eens door Tsonga met zijn eigen wapens bestreden. De atletische Fransman wist ballen terug te brengen die normaal gesproken zeker punten voor Nadal opleveren.

In de zevende game van de eerste set wist Nadal de opslag van zijn tegenstander te breken om even later de set met 6-4 naar zich toe te trekken. Even leek het erop dat vermoeide Tsonga, die vorige week nog het toernooi van Johannesburg op zijn naam schreef, het wel geloofde.

Maar de voormalige finalist van de Australian Open ging in de tweede set juist onbevangen spelen. Tsonga kreeg in de negende game twee matchpoints tegen, maar mede gesteund door het publiek dat een derde set wilde zien hield hij stand. In de tiebreak liep Tsonga snel uit naar een 6-2 voorsprong, maar Nadal vocht zich op karakter terug tot 6-5. Op setpoint voor Tsonga ontstond even verwarring toen een lijnrechter een service van de Fransman onterecht uit gaf. Tsonga ging de discussie aan met de man op de stoel en leek even uit zijn concentratie. Zijn volgende service verdween in het net. Maar zijn tweede opslag knalde hij vol frustratie langs de kansloze Nadal. Het publiek liet na een 1-1 stand in sets de wave door Ahoy gaan.

De derde en beslissende set maakte het spektakel in Ahoy compleet. Nadal brak in de tweede game de opslag van zijn tegenstander, maar verzuimde om een 3-0 voorsprong te pakken. De wijze waarop Tsonga in de vierde game van de partij een smash van Nadal terugbracht was nog zelden vertoond in Rotterdam. Zelfs Nadal keek vol ongeloof toe toen hij de bal weer langs zich zag komen. Tsonga pepte zich op om nog één keer alles te geven, maar het was Nadal die uiteindelijk de partij naar zich toe wist trekken. In de tiende game plaatste de nummer één de beslissende break en plaatste hij zich voor het eerst in zijn loopbaan voor de halve finale van Rotterdam.

Nadal nam zwaaiend afscheid van het publiek dat hem in de armen heeft gesloten. De fans hopen dat ’s werelds beste tennisser morgen tegen Monfils weer een klassieker aan Ahoy schenkt.