Bij de voorplaat

Niet het handwerk van een milieubewuste macramémevrouw, maar een bundel vervlochten, vertakte zenuwvezels van een muis. Een muis die genetisch zó is veranderd dat zijn zenuwvezels mooi fluoresceren. Het is een detail van de ‘bekabeling’ voor de besturing van een klein spiertje (de musculus interscutularis) waarmee de muis zijn oor beweegt. Onderzoekers van Harvard en MIT brachten het boomvormig vertakte neurale netwerk – waar dit een detail van is – vezel voor vezel in kaart. De boomstam komt uit de hersenen; de takjes eindigen in het spiertje. Dit is voor het eerst zo bij een zoogdier gedaan (PLoS Biology, februari 2009, op internet). Het onderzoek leidde tot twee opvallend conclusies. In de eerste plaats dat de zenuwvezels, in strijd met de gangbare opvatting, veel langer zijn dan strikt noodzakelijk lijkt. En verder: dat het netwerk in het linkermuizenoor volkomen anders is dan het overeenkomstige netwerk in het rechteroor. (KK)