Laat de Spelen maar beginnen

Een jaar voor de Winterspelen ligt gaststad Vancouver op koers.

Alleen bij de bouw van het olympisch dorp zit het tegen, als gevolg van de crisis.

Wellicht komt het door de verrassende overwinning van de Canadees John Kucera op de afdaling bij het WK skiën zaterdag in het Franse Val d’Isère. Of door de ingebruikname van de bobsleebaan in het Canadese skioord Whistler, waarbij zaterdag direct een nieuw snelheidsrecord werd gevestigd. Misschien heeft het te maken met een ongekende oogst van dertig medailles door Canadese schaatsers, skiërs en andere wintersporters bij diverse kampioenschappen in de afgelopen week.

Zeker is dat Canada met optimisme uitziet naar de Winterspelen van 2010, die vandaag over een jaar in Vancouver en Whistler beginnen. Ondanks de recessie denken de organisatoren dat ze op koers liggen om van 12 tot en met 28 februari 2010 aan de westkust succesvolle ‘Olympics’ neer te zetten, binnen het budget. Zelfs het onverwacht gladde ijs van de economische crisis, hoewel een bron van zorg, verandert volgens hen niets wezenlijks aan dat vooruitzicht.

De begroting van 1,75 miljard Canadese dollar (1,1 miljard euro) „staat nu meer onder druk dan zes maanden geleden, wegens de economische achteruitgang”, zei Dave Cobb, financieel directeur van het organisatiecomité, vorige week. Het budget is met 127 miljoen dollar verhoogd en enkele honderden miljoenen aan bezuinigingen zijn aangekondigd – van minder vacatures tot lagere advertentie-uitgaven – om meer geld vrij te maken voor de uitvoering van de Spelen. Maar, zei Cobb, „ons doel is de Spelen te eindigen met de begroting in evenwicht, en we zijn nog altijd vastbesloten dat te volbrengen.”

En de economische crisis? In zekere zin kwam die voor ‘Vancouver 2010’ op een niet ongunstig moment. Het overgrote deel van de begroting was al toegezegd of binnen toen de malaise uitbrak. Bovendien waren alle sportfaciliteiten voor de Spelen eind 2008 zo goed als af, volgens het strak uitgevoerde plan om ongeveer een jaar de tijd te hebben om ze te testen. De spectaculaire bobsleebaan is inmiddels open, er werd een kampioenschap kunstrijden gehouden in een ijshockeystadion in Vancouver, als testevenement voor ‘2010’, en ook de schaatshal is al open.

Het zit alleen tegen in het olympisch dorp in Vancouver, een complex van 16 woontorens voor 2.800 deelnemers. Dat nieuwbouwproject, dat circa 1 miljard Canadese dollar kost, is nog maar half af en heeft financiële problemen. De aannemer kampt met hogere kosten; de geldschieter, een fonds uit New York, heeft minder dan de helft overgemaakt en is afgehaakt. Het stadsbestuur van Vancouver heeft zich garant gesteld voor tijdige voltooïng van het project. De flats, aan het water nabij het centrum, moeten na de Spelen worden verkocht – maar de huizenprijzen zijn sterk gedaald, dus dat kan honderden miljoenen aan belastinggeld kosten.

Andere financiële risico’s hangen samen met het lot van de grote sponsors van de Winterspelen. Een aantal van hen, waaronder General Motors en Nortel Networks, zit wegens de crisis in ernstige moeilijkheden. Het olympische budget is voor bijna de helft afhankelijk van sponsors, maar ook hier geldt dat ‘Vancouver’ het meeste geld voor het begin van de crisis heeft binnengehaald. Alle grote sponsors zeggen stellig dat ze hun beloftes zullen nakomen. Zo levert GM Canada, dat deel uitmaakt van een reddingsplan van de Canadese overheid, 4.500 voertuigen en 70 miljoen dollar; de Canadese mijnbouwer Teck Cominco levert, ondanks een recente aankondiging van ontslagen, onder meer het metaal voor de medailles.

Aan de andere kant is de kaartverkoop boven verwachting verlopen. Toegangsbewijzen zijn in oktober op de Canadese markt gebracht, na het begin van de crisis. Er is voor 345 miljoen dollar aan tickets besteld. De organisatie verwacht dat alle 170 evenementen uitverkocht zullen zijn.

In dat opzicht staat de organisatie er goed voor. De Canadezen hopen dan ook dat de Spelen een economische stimulans zullen zijn om de westkustprovincie British Columbia, en daarmee het hele land, versneld uit de recessie te helpen. Infrastructurele miljardenprojecten zijn al jaren aan de gang, zoals de verbetering van de gevaarlijke bergweg die Vancouver verbindt met Whistler, en een verhoogde metrolijn tussen vliegveld en stadscentrum. Toerisme in Vancouver en het skioord moet het economisch herstel in 2010 een impuls geven; rond de Spelen worden ongeveer 350.000 bezoekers verwacht.

En niets zou de moraal zoveel goed doen als een ongeëvenaarde reeks medailles. Canada heeft de dubieuze eer nooit een gouden medaille te hebben gewonnen bij Spelen in eigen land (Zomerspelen Montreal, 1976; Winterspelen Calgary, 1988). Dat moet in Vancouver veranderen. Sinds de Winterspelen in 2003 zijn toegekend heeft Canada onder de naam ‘Own the Podium’ 120 miljoen dollar opzij gezet voor de training van wintersporters. Met resultaat: Canadezen zijn de afgelopen jaren sterk vertegenwoordigd bij internationale toernooien. Canada wil over een jaar een gooi doen naar de eerste plaats in het medailleklassement – en afgelopen weekeinde gaven Canadese skiërs en schaatsers alvast hun visitekaartje af. Chris Rudge, voorzitter van het Canadees Olympisch Comité, is zeker van zijn zaak: „Ik kan een absolute garantie geven dat Canada gouden medailles gaat halen in Vancouver.”

Lees over kwalificatieprocedures via nrcnext.nl/links