Arrestaties om bosbranden

De Australische politie heeft twee personen opgepakt in verband met de bosbranden die het afgelopen weekeinde zeker 181 levens hebben gekost in de zuidelijke staat Victoria.

Rechercheurs hebben de twee mannen opgepakt bij Yea, een plaatsje twintig kilometer ten noorden van het door de politie afgesloten Marysville, waar ongeveer honderd doden zijn gevallen. Volgens aanwijzingen die burgers aan de politie hadden verstrekt, gedroegen de mannen zich verdacht op plaatsen die door het vuur in de as zijn gelegd. Onbekend is of zij verdacht worden van brandstichting of van misdaden nadat de branden ontstaan waren.

Onder de naam Operatie Phoenix is de politie begonnen aan een groot onderzoek naar mogelijke brandstichting. Inmiddels zegt zij te weten dat ten minste één grote brand is aangestoken. „We zijn er zeker van dat de brand in Churchill met opzet is aangestoken en we hebben nu ook informatie gekregen die ons wantrouwen heeft gewekt over de brand in Marysville”, zei commissaris Christine Nixon op de lokale televisie. Volgens Nixon heeft de politie ook meldingen binnengekregen dat er na zaterdag, toen de grootste branden woedden, nog nieuwe branden zijn aangestoken. De openbaar aanklager wil brandstichters vervolgen voor moord.

De regering gaat ervan uit dat het dodental zeker boven de tweehonderd zal stijgen. Gevreesd wordt dat in Marysville nog vijftig tot honderd lijken gevonden worden, wat het aantal doden op driehonderd kan brengen.

Er woeden nog 21 branden, waarvan enkele door zware windstoten nog niet onder controle zijn. Ruim vierduizend brandweerlieden bestrijden het vuur. De verwachting is dat de temperaturen dit weekeinde zullen stijgen, waardoor de branden kunnen verhevigen. De schade wordt geschat op ruim 1,5 miljard euro.

Fotoseries bosbranden in Australië op nrc.nl/foto